6 minuten

Waar de meesten van ons de voetballoze Corona-tijd doorbrachten met een eigen Football Manager-save of het via Twitch volgen van de verwikkelingen in Piacenza, begint het tactische spel voor de Portugese supermakelaar Jorge Mendes nu pas weer. De Portugees heeft al jaren een dikke vinger in de pap bij meerdere Europese topclubs, maar sinds enkele jaren zit hij zelfs vuistdiep in de organisatie van twee clubs: Wolverhampton Wanderers en FC Famalicão. En met een beetje geluk mogen beide clubs volgend jaar allebei Europa in.

In den beginne

Binnen korte tijd groeit Jorge Mendes van een bareigenaar in Porto uit tot de belangrijkste spelersmakelaar in het mondiale voetbal. Daarbij wordt hij geholpen door een geweldige timing. Aan de hand van José Mourinho en Cristiano Ronaldo kan hij profiteren van hoogtijdagen van het Portugese voetbal. Niet geheel toevallig zijn beide boegbeelden al jaren cliënten van Mendes. De laatste schonk zijn vertegenwoordiger zelfs een Grieks eiland als huwelijksgeschenk. Niet gek voor iemand die met een slimmigheidje zijn plek aan de tafel veroverde.

Sluwe vos

Zoals gezegd was Mendes voor zijn loopbaan als spelersmakelaar een eigenaar van een nachtclub in Porto. In deze hoedanigheid ontmoette hij Nuno Espírito Santo, op dat moment de keeper van Vitória Guimarães. Espírito Santo wilde hogerop, maar zijn club vroeg in zijn ogen een te hoge transfervergoeding. Hier kwam de sluwheid van Mendes van pas. De avond voor een afspraak met het geïnteresseerde Deportivo La Coruña haalde hij Nuno’s huis overhoop, liet hem zich dronken voordoen en in paniek de voorzitter opbellen. Uit angst de hele deal af te zien ketsen, besloot deze een veel lager bod te accepteren en kreeg Espírito Santo zijn gewenste overstap naar Spanje.

Portugees succes

Mendes scout zijn potentiële talenten op zeer jeugdige leeftijd. De workaholic loopt vele jeugdwedstrijden af en bleek een oog te hebben voor pareltjes. Na de eeuwwisseling heeft hij goud in handen. Ricardo Quaresma en de eerder genoemde Ronaldo debuteren kort na elke op het hoogste niveau bij Sporting Portugal en blijken al snel onhoudbaar voor die club. Tegelijkertijd leidt The Special One de concurrent uit Porto naar twee opeenvolgende Europese titels, met als absolute hoogtepunt natuurlijk de winst van de Champions League.

De twee goudhaantjes van Mendes (Soccrates Images)

Chelsea

Waar Mendes de twee talenten reeds in de jeugd aan zich gebonden had, werd Mourinho al door een andere agent vertegenwoordigd. Dat weerhield Mendes er echter niet van om zijn kostbare overstap naar Roman Abramovic’ Chelsea af te handelen. Daarmee kreeg de Portugees meteen een voet tussen de deur bij de op dat moment absolute big spender in de voetbalwereld. Dat heeft hem zeker geen windeieren gelegd. In de jaren die volgden begeleidde hij naast Mourinho ook Ricardo Carvalho, Paulo Ferreira, Tiago en Maniche bij hun overstap naar Stamford Bridge en zijn kassa zou niet meer stoppen met rinkelen.

Monopoly

De meeste talenten van Benfica, Sporting en Porto verdwenen al in de jeugd in Mendes’ zak, totdat nagenoeg alle Portugese raspaardjes in diens stal stonden. Net als in het geval van Mourinho deinsde de agent er daarnaast niet voor terug om vlak voor een deal een melkkoe bij een concurrent weg te kapen. Dat moest hij eenmaal zelfs met een flink pak slaag bekopen. Op Malpensa, het vliegveld van Milaan, werd hij opgewacht door de inmiddels door hem vervangen vertegenwoordiger van Figo, namens wie hij een overgang naar Inter aan het afronden was. De aan de kant geschoven José Veiga reageerde zijn frustratie fysiek op de makelaar af, maar uiteindelijk zou Mendes als laatste lachen. Hij kon weer een stevige gage bijschrijven toen de overgang kort daarna definitief beklonken was.

Transfers, transfers, transfers

In die eerste jaren van de 21e eeuw breidde Mendes gestaag zijn portfolio uit. Aan de hand van de verschillende transfers kwam de Portugees over de vloer bij de grootste clubs: Manchester United (Cristiano Ronaldo, Anderson, Nani en Bebé), Real Madrid (Pepe) en stadgenoot Atlético (Simão). Vooral bij die laatste club werd de zaakwaarnemer kind aan huis. Zijn invloed in bestuurskamers neemt een verdere vlucht als het Chinese concern FOSUN met hem in zee gaat.

FOSUN

De Chinezen willen zich gaan mengen in het Europese voetbal. Naar eigen zeggen om op termijn het voetbal in het thuisland naar een hoger niveau te tillen, maar de ware reden lijkt eerder om er een stevig financieel slaatje uit te slaan. Uit e-mails die Football Leaks publiceerden, kan worden opgemaakt dat zij een netwerk van clubs willen formeren waarin spelers heen en weer geschoven kunnen worden. Per transfer verdwijnt er een commissie in deze of gene zak. De eerste club van dit gewenste netwerk vinden zij in de Engelse Midlands.

Wolverhampton Wanderers

De Wanderers uit Wolverhampton bevinden zich dan in financieel slecht weer en zijn voor een slordige 40 miljoen euro over te nemen. Nadat eerdere pogingen in Engeland, Spanje en Italië op niets zijn uitgelopen, laat FOSUN dit buitenkansje niet liggen. Op papier is Mendes slechts een adviseur, maar uit het aankoopbeleid dat de komende jaren gevoerd zal worden, valt eenvoudig op te maken dat daarmee zijn rol ernstig tekort wordt gedaan.

Toptalenten

Waar de hele Europese top achter Rúben Neves aanzit, doet het talent van Porto iedereen versteld staan met zijn keuze voor een club op het tweede niveau van Engeland. De jaren daarna volgt ruim een handvol landgenoten zijn voorbeeld, waardoor meer dan de helft van het elftal op dit moment uit Portugezen bestaat. Niet alleen talenten als Neves, Diogo Jota en Pedro Neto komen de Wolves versterken, maar ook gevestigde namen als de internationals Rui Patrício en João Moutinho. Op papier is Mendes bij geen van alle deals betrokken, maar al deze transfers dragen wel zijn vingerafdrukken.

Ruben Neves bij de promotie met Wolverhampton Wanderers

Espírito Santo

Aanvankelijk lijkt bij Wolves onder Chinese vlag een trainerscarrousel te ontstaan. De Italiaanse oud-doelman Walter Zenga wordt al na een paar maanden de laan uitgestuurd en ook zijn opvolger Paul Lambert mag zijn koffers pakken als hij er niet in slaagt de club naar de Premier League te leiden. Inmiddels is Nuno, Mendes’ eerste cliënt, in dienst van Valencia en Porto naam aan het maken als trainer. De wisselkeeper zat bij Porto jarenlang naast Mourinho op de bank en hij heeft duidelijk de kunst goed afgekeken bij zijn oude baas. In huize Mendes is één en één ook nog altijd twee, en dus wordt zijn oude protegé naar Molineux Stadium gehaald. In het eerste seizoen onder Espírito Santo worden de Wolves direct kampioen in de Championship en is promotie naar het hoogste niveau een feit.

Famalicão

En terwijl de Wolves zich opwerken tot Europees voetbal, neemt Mendes met de Quantum Pacific Group van de Israëlische zakenman Idan Ofer de Portugese laagvlieger FC Famalicão over. De Israëliër bezit dan ook al een minderheidsaandeel in Atlético Madrid, een club waar Mendes door de jaren heen dus steeds meer invloed heeft gekregen. Nadat in 2019 promotie naar de Liga NOS is afgedwongen, strijdt de club in haar eerste seizoen al mee om de Europese tickets. Hierin worden ze geholpen door een waslijst aan nieuwe spelers. Slechts vier man van de selectie van vorig seizoen maken deel uit van de huidige kern. Ook nu weer kwam het leeuwendeel van de nieuwelingen over van ‘bevriende’ clubs.

Opleidingscentra of handelshuizen?

Behalve van de Portugese top komen spelers van Wolves en Famalicão opvallend vaak van ploegen als Valencia, Monaco – Mendes vond ook bij deze Russische investeerders een luisterend oor – en Atlético Madrid. Een opmerkelijke rol is ook weggelegd voor Lazio, waar twee huidige selectiespelers van Wolves twee jaar gestald werden voor ze de overstap naar Engeland maakten. Twee jaar geleden gingen Bruno Jordão en Pedro Neto namelijk gezamenlijk van Braga naar Lazio om twee jaar later opnieuw gebroederlijk door te reizen naar Wolverhampton. In Rome komen beiden weinig aan spelen toe en hoewel Neto inmiddels basisspeler is bij Wolves, ogen de ruim 55 miljoen euro die in de loop der jaren voor de twee betaald zijn aan de exorbitante kant. Een aardig percentage daarvan verdween ongetwijfeld op de rekening van Mendes & co. 

Europees succes

Op dit moment heeft Famalicão een ticket voor de Europa League in het vizier. Met een zege op Porto leek men enkele weken zelfs een belangrijke rol te gaan spelen in de strijd om de titel, maar inmiddels doen Porto en Benfica er alles aan om elkaar het kampioenschap gunnen. In Wolverhampton gaat het zelfs nog iets beter en mag er gedroomd worden van een plek in de Champions League volgend seizoen. Zeker als Manchester City voor hún dubieuze financiële praktijken bestraft zullen worden met Europese uitsluiting. Dankzij een twee-op-twee score sinds de hervatting bezet de club een 5e plek in de PL, met een wedstrijd meer gespeeld dan de nummer zes Manchester United. Daarmee gaan de speeltjes van Mendes een steeds belangrijkere plek innemen in het Europese voetbal en worden de belangen dus ook steeds groter. Of dat een gewenst scenario is, valt zeker te betwijfelen.

Meer zien over buitenlands voetbal? FC Buitenland is er elke maandag om je helemaal bij te praten!