De Kijkwijzer: weekend der promotiefinales als heerlijke seizoensafsluiter

27 mei 2022 - 18:59

Het was een op alle vlakken enerverend seizoen, maar na bijna negen maanden komt er dit weekend toch echt een einde aan de jaargang 2021/22 – in de grote competities althans. Uiteraard staat komend weekend de Champions League-finale tussen Liverpool en Real Madrid op het programma, maar alle clubs die de komende dagen gaan strijden om een plekje in een hogere afdeling volgend jaar verdienen ook de aandacht. En daarom, voor de laatste keer dit seizoen, vijf (promotie)duels die je móet checken.

Door Luuk ten Kleij

Zaterdag, 17.00 uur: Mansfield Town – Port Vale

Het zijn weer de weken van de finales van de play-offs op Wembley. Vorig weekend promoveerde Sunderland al naar de Championship door in het Engelse nationale stadion af te rekenen met Wycombe Wanderers, komend weekeinde staan de Championship en League Two Play-Off Finals op de rol. Het bal begint zaterdag met laatstgenoemde, wanneer Mansfield Town en Port Vale directe promovendi Forest Green Rovers, Exeter City en Bristol Rovers mogen proberen te volgen naar het derde niveau.

Vooral voor Vale zou promotie een kroon zijn op een bijzonder seizoen. Afgelopen jaargang werden The Valiants namelijk de allereerste Engelse club die alle 91 andere clubs in de vier profdivisies minimaal eenmaal wist te verslaan. Bovendien zou de club bij een zege op Wembley weer een stap dichterbij een treffen met de grote rivaal zijn. Vale is namelijk de tweede club van Stoke-on-Trent en wil graag weer burenruzies uitvechten met grote broer Stoke City, dat in de Championship speelt. Maar de laatste keer dat die elkaar competitief troffen, is alweer twintig jaar geleden.

Ook bij een promotie van Vale kan het nog wel even duren voor Stoke-on-Trent weer over een stadsderby beschikt, maar The Valiants zouden daarmee in elk geval dichterbij zijn. Voor de nummer vijf van de reguliere competitie is afrekenen met Mansfield Town, dat met een punt minder zevende werd, echter geen sinecure. The Stags bleven de laatste vier competitieduels ongeslagen, terwijl Vale in die periode liefst drie keer onderuit ging. Bovendien won Mansfield beide wedstrijden in de halve finales, terwijl Vale Swindon Town puur wist te verslaan op uitdoelpunten. Bij Mansfield zal het vertrouwen zodoende een stuk beter zijn. Al zegt dat in een cruciale finale als dit ook maar weinig.

Zondag, 17.30 uur: Huddersfield Town – Nottingham Forest

De wedstrijd van 200 miljoen: zo wordt de finale van de play-offs om promotie naar de Championship ook wel genoemd. Dit jaar zijn het Huddersfield en Forest die mogen uitvechten wie dit jaar een flink geldbedrag op de bankrekening gestort krijgt. Dat de belangen daarbij groot zijn, bewezen de halve finales wel. Het veld in Huddersfields John Smith’s Stadium werd direct na het uitschakelen van Luton Town bestormd – tot angst van de grensrechter. En in Nottingham was de vreugde eveneens groot nadat doelman Brice Samba Sheffield United in de penaltyserie eigenhandig de weg naar de finale versperde.

Voor Forest is het, net als voor Mansfield twee niveaus lager, sowieso al een hele prestatie dat het überhaupt op Wembley staat. De Europacup I-winnaar van 1979 en 1980 werd vorig jaar namelijk slechts zeventiende. En dat was nog niet eens het slechte resultaat uit de donkere jaren die het doormaakte sinds de degradatie uit de Premier League in 1999. Zo eindigde het in 2017 slechts op doelsaldo boven de rode streep in de Championship. Twaalf jaar daarvoor eindigde het zelfs in de degradatiezone, waardoor het uiteindelijk drie jaar lang in de League One bivakkeerde.

Nu zijn The Tricky Trees weer helemaal terug. Dat bleek al in de FA Cup dit jaar, waarin het zowel Arsenal als Leicester City versloeg. Wie het nog meer versloeg voordat het in de kwartfinale strijdend ten onder ging tegen Liverpool? Huddersfield. Het maakt de wedstrijd op Wembley extra beladen, want de ploeg die in 2019 uit de Premier League degradeerde en vervolgens achttiende en twintigste werd voordat het dit jaar als derde eindigde, zal uit zijn op revanche. Mocht dat lukken, zijn The Terriers vijf jaar na hun PL-debuut weer terug op het hoogste niveau. Of komt er met Forest na de handhaving van Leeds United volgend jaar nog een tweede ex-grootmacht buurten in de Premier League?

Zondag, 19.00 uur: AS Saint-Étienne – AJ Auxerre

Ook in Frankrijk staat zondag de finale van de play-offs op de rol. In het land waar Real Madrid en Liverpool een dag eerder uitmaken wie de CL-trofee mag ophalen, gaan Saint-Étienne en Auxerre uitmaken wie de twintigste Ligue 1-club van het nieuwe seizoen wordt. Na de degradatie van FC Metz en Girondins de Bordeaux en de rentree van Toulouse FC en AC Ajaccio zijn al negentien tickets vergeven voor het volgende seizoen. Het laatste plekje zal worden vergeven aan een club met een grote historie.

Want een roemrucht verleden, dat is wat Saint-Étienne en Auxerre hebben. Zo werd laatstgenoemde in 1996 nog kampioen en won het in 2010 nog van Ajax in de Champions League. Daarna ging het echter snel bergafwaarts; nog geen twee jaar later vonden Les Diplomates zich terug op de twintigste plek en was degradatie een feit. Promotie kwam daarna nooit dichtbij. Tot dit jaar. Bijna promoveerde de club zelfs direct, maar daarvoor kwam het één punt tekort. Een zege – na penalty’s – op FC Sochaux-Montbéliard, die club met ook al zo’n grote historie en uitmuntende jeugdopleiding die enkele dagen eerder nog spectaculair had afgerekend met Paris FC, was echter genoeg om de finale te bereiken.

Daarin is tienvoudig lanskampioen Saint-Étienne, dat in 2004 voor het laatst in de Ligue 2 speelde, de tegenstander. Het play-offoptreden komt voor Les Verts niet als een verrassing, want de club gleed de laatste jaren van de subtop snel af naar het rechterrijtje. Het vangnet van de play-offs mag ditmaal zelfs nog als een gelukje worden gezien, want de ploeg had een punt tegen FC Nantes nodig om vorige week op de laatste speeldag niet direct af te dalen. Auxerre is echter geen ploeg waar dit Saint-Étienne zomaar van wint, zo bleek in de heenwedstrijd donderdag die in 1-1 eindigde. Zondag zullen Les Verts het beter moeten doen. Anders raakt de Ligue 1 na Bordeaux nóg een roemruchte grootmacht kwijt door wanbeleid.

Zondag, 20.00 uur: CD Leganés – UD Almería

Het seizoen is LaLiga is klaar, een niveautje lager gaan we nog even door tot in juni. Komend weekend staat de laatste speelronde van het reguliere Segunda-seizoen op de rol, daarna volgen de play-offs. Dat toetje is iets wat Almería wil vermijden. Het oliegeldspeeltje van de Saudische Turki Al-Sheikh staat na 41 speelronden tweede, wat aan het eind van de rit genoeg is voor directe promotie. De marge richting nummer drie Real Valladolid, dat net als de teams die vierde, vijfde en zesde eindigen play-offs moet spelen, bedraagt evenwel slechts twee punten. En dus is een zege bij Leganés belangrijk.

De Andalusiërs hadden vorige week directe promotie al veilig kunnen stellen, maar bleven tegen het al gedegradeerde AD Alcorcón steken op 1-1. Daardoor blijft de spanning in de Segunda aanwezig, want koploper SD Eibar heeft hetzelfde puntenaantal als Almería. En zodoende zou zelfs Valladolid nog kampioen kunnen worden. Het is een dramatisch waanbeeld voor Al-Sheikh, die inmiddels al wel wat gewend is. Sinds hij de club in 2019 overnam, eindigde de club tweemaal als vierde, waarna de play-offs op niets uitliepen. Dat moet ditmaal voorkomen worden.

Zoals gezegd is de opdracht simpel: winnen bij Leganés. De ploeg uit de Madrileense voorstad speelt na een kleurloos seizoen helemaal nergens meer voor en zou dus geen al te moeilijke prooi moeten zijn. Hetzelfde werd echter gedacht van Alcorcón vorige week. Zodoende weet Almería inmiddels dat het er niet te makkelijk over moet denken. Want dan is een nieuwe gang naar de play-offs een akelig realistisch scenario.

Zondag, 20.30 uur: Pisa – Monza

Aan een ander deel van de Middellandse Zeekust zit het seizoen er ook op het tweede niveau wel bijna op. Komende zondag staat daar namelijk de finale van de play-offs op de rol. Pisa en Monza gaan strijden om het derde promotieticket, nadat de eerste twee in de reguliere competitie al werden vergeven aan Lecce en Cremonese. Het belooft zondag hoe dan ook een historische avond te worden, want de Serie A krijgt met beide ploegen een flinke portie vers bloed in zich gespoten.

Want waar Pisa sinds 1991 niet meer acteerde op het hoogste niveau, wacht Monza nog altijd op haar Serie A-debuut. Sinds de Biancorossi enkele jaren geleden werden overgenomen door onder andere Silvio Berlusconi, is de opmars in de voorstad van Milaan ingezet. Nadat de club in 2020 kampioen van de Serie C werd, eindigde de club vorig jaar direct als derde op het tweede niveau. In de play-offs sneuvelde het vervolgens tegen Cittadella.

Dit jaar overleefde het die halve finale; Brescia werd relatief eenvoudig verslagen. Pisa wist juist te winnen van jojoclub Benevento en bereikte zodoende eveneens de finale. Daarin is de club de favoriet. De club eindigde op plek drie één plaatsje hoger dan Monza in de reguliere competitie en wist bovendien beide onderlinge ontmoetingen te winnen. Als het dat doorzet, zal in de stad die vooral bekend staat om haar scheve toren een heus volksfeest losbarsten. Pisa komt namelijk van ver. In 2009 ging de club nog failliet en moest het een doorstart maken op het vierde niveau. Nu kan het haar opmars completeren, zonder het Berlusconi-geld van Monza. Maar dan moet het wel de 2-1 nederlaag uit de heenwedstrijd donderdag goedmaken.