De Kijkwijzer: Sunderland wil afrekenen met trauma, Nicola kan status als wonderdokter bevestigen

21 mei 2022 - 09:54

Het seizoen loopt nu echt op zijn einde. Nog één weekje en dan zijn alle grote Europese competities in zomerslaap gegaan. Daarvoor moet er echter nog meer dan genoeg beslist worden. Dit weekend gebeurt dat in Engeland, waar naast de strijd onderin ook de titelrace in het slot vallen. En met de ontknoping in de Duitse play-offs om promotie en de Italiaanse degradatiestrijd, valt er ook elders meer dan genoeg te genieten.

Door Luuk ten Kleij

Zaterdag, 16.00 uur: Sunderland – Wycombe Wanderers

Volgende week staat misschien wel dé wedstrijd van het jaar op de rol in Engeland. Dan hebben we het over de finale van de play-offs om promotie naar de Premier League. Sunderland – Wycombe is een mooi voorproefje daarvoor, want zij strijden – eveneens op Wembley – om een plekje in de Championship vorig jaar. Wigan Athletic en jojoclub Rotherham United wisten al direct te promoveren, en de nummer vijf of zes van de reguliere competitie zal hen vergezellen.

Vooral voor het diep gevallen Sunderland is het duel zaterdag cruciaal. Nadat de club in 2017 degradeerde uit de PL, belandde het in een vrije val. Anderhalf jaar later vonden de Noord-Engelsen zich namelijk terug in de League One. In de eerste drie jaar daar bereikte het tweemaal de play-offs, maar een succes werd dat niet. Drie seizoenen geleden verloor het de finale van Charlton Athletic, vorig jaar bleek Lincoln City in de halve finale te sterk.

Drie keer moet ditmaal scheepsrecht zijn, maar de oppositie is sterk. Wycombe aast namelijk op een revanche in de Championship. De club van de iconische Adebayo Akinfenwa debuteerde vorig jaar op het tweede niveau van Engeland, maar degradeerde relatief kansloos direct weer terug. Een stimulans voor de club was het echter wel; waar Wycombe nog niet zo lang geleden bivakkeerde in de krochten van het Engelse voetbal, is de club er nu eentje waar rekening mee moet worden gehouden. Niet voor niets bleek het in de halve finales te sterk voor nummer drie MK Dons. De messen van The Chairboys zijn zodoende geslepen. En dus is het voor Sunderland absoluut geen sinecure dat het zaterdag afrekent met haar voortdurende trauma’s.

Zaterdag, 20.30 uur: SC Freiburg – RB Leipzig

Freiburg en Leipzig stonden vorige week al indirect tegenover elkaar in de strijd om een Champions League-ticket. De Oost-Duitsers kwamen daarin als winnaar uit de bus; omdat Freiburg bij Bayer 04 Leverkusen verloor en daardoor niet profiteerde van Leipzigs puntenverlies bij degradant Arminia Bielefeld, blijft een CL-debuut uit voor de equipe van Christian Streich. Dit weekend kan het revanche nemen door voor een andere primeur te zorgen: het winnen van de DFB-Pokal.

De ploeg uit Zuid-Duitsland wist één van de grootste bekertoernooien ter wereld namelijk nog nooit te winnen. In haar nog korte historie geldt overigens hetzelfde voor Leipzig, al waren Die Bullen er al tweemaal dichtbij. Zowel in 2019 als 2021 bereikte de ploeg de eindstrijd, maar in beide jaren verloor het. Drie seizoenen geleden bleek Bayern München te sterk, vorig jaar trok Borussia Dortmund aan het langste eind.

Net als voor Sunderland moet ook voor Leipzig driemaal scheepsrecht zijn, maar met Freiburg als opponent is dat nog geen gemakkelijke taak. De Breisgau-Brasilianer maken dit jaar namelijk hun beste seizoen onder de inmiddels al elf jaar durende leiding van Streich door. Bekerwinst moet daarin de kers op de taart worden. Want als een echte beloning ontbreekt, zal men in Freiburg im Breisgau toch een zuur gevoel overhouden aan dit seizoen.

Zondag, 15.00 uur: Salernitana – Udinese

Voor het eerst in jaren moeten in Italië de belangrijkste beslissingen vallen op de slotdag. Zo is de titelrace tussen koploper AC Milan en achtervolger Internazionale nog altijd niet beslist en maakt nummer acht Atalanta nog altijd kans om Fiorentina te passeren in de strijd om een Conference League-ticket. Ook onderin is de spanning om te snijden. Venezia is inmiddels gedegradeerd en Genoa lijkt de tickets voor tripjes naar Cittadella en Ternana ook alvast te kunnen boeken. De laatste plek onder de rode streep is echter nog niet vergeven.

Dat komt vooral door de inspanningen van één man: Davide Nicola. De 49-jarige oefenmeester behield in 2017 Crotone al op heroïsche wijze voor de Serie A en is nu hard op weg om hetzelfde te doen met Salernitana. De promovendus stond halverwege het seizoen stijf onderaan en eigenlijk niemand geloofde nog in handhaving. Tot Nicola in februari in dienst trad; plots pakte de ploeg uit Salerno punten en werd een bizarre opmars ingezet. Met nog één duel te gaan staat de ploeg ineens boven de degradatieplekken en koestert het een marge van twee punten richting nummer achttien Cagliari.

De opdracht voor Nicola’s equipe is zodoende simpel: winnen tegen Udinese betekent handhaving. Met een – waarschijnlijk – volgepakt en sfeervol Stadio Arechi achter zich moet dat te doen zijn. Helemaal omdat de ploeg al liefst zeven duels op rij ongeslagen is. Bovendien wist het al een keer eerder te winnen van Udinese; in Udine werd het een maand geleden 0-1. Met het vertrouwen in Salerno zit het zodoende wel goed. En dus is de kans bijzonder groot dat Nicola een tweede wonder mag bijschrijven – en kan lopen naar de paus.

Zondag, 17.00 uur: Liverpool – Wolverhampton Wanderers

Net als drie jaar geleden wordt de titelstrijd in Engeland op de laatste speeldag beslist. En net als op die bewuste 12 mei 2019 zijn het Manchester City en Liverpool die mogen uitvechten wie de Premier League wint. City heeft daarin de beste papieren; door een sterke comeback bij West Ham United vorige week koestert de ploeg van Pep Guardiola een voorsprong van één punt en zes doelpunten op Liverpool. Maar The Reds hebben een bijzondere troef in handen.

City moet op de slotdag namelijk afrekenen met Aston Villa. En laat de trainer van de ploeg uit Birmingham nou niemand minder zijn dan Steven Gerrard. De iconische Liverpudlian wist als speler – mede door zijn iconische uitglijder tegen Chelsea in 2014 – nooit een titel te winnen met The Reds, maar kan de ploeg van Jürgen Klopp een uitstekende dienst bewijzen. Dat kunnen hij en de inmiddels definitief door Villa overgenomen Philippe Coutinho echter niet alleen, want Liverpool zelf moet ook gewoon winnen.

Tegen de Wolves moet dat evenwel geen groot probleem worden. De ploeg van Bruno Lage maakt een uitstekend seizoen door, maar is na een slechte serie – uit de laatste vijf duels peurde het slechts twee punten – al uitgespeeld. Het staat al vast dat Wolverhampton ergens tussen plek acht en tien eindigt. Maar een cruciale rol kunnen spelen in de titelstrijd is voor elke club leuk. En dus kan het maar zo zijn dat de Wolves hun huid op Anfield heel duur gaan verkopen.

Maandag, 20.30 uur: Hamburger SV – Hertha BSC

HSV en Hertha: het zijn allebei twee iconische ploegen in het Duitse voetbal. Maar één van beiden zal volgend seizoen niet te zien zijn in de Bundesliga. Alleen voor de winnaar van deze cruciale play-offwedstrijd is die luxe namelijk weggelegd. Vooral voor de Hamburgers zal dat een flinke beloning zijn, want dat de 2. Bundesligist dit toetje bereikte kwam als een hele verrassing. Al gold dat voor Hertha – in negatieve zin – ook.

De Berlijners leken op de slotdag namelijk veilig, maar kregen door een majestueuze ontsnapping van VfB Stuttgart in de 92e minuut alsnog een gigantische dreun te verwerken. Die bleek het in de heenwedstrijd donderdag nog niet te hebben verwerkt, want in het eigen Olympiastadion ging het eerste duel tegen HSV met 1-0 verloren. Die ene goal werd gemaakt door Ludovit Reis, die in Hamburg is uitgegroeid tot sterkhouder en door zijn doelpunt heel dichtbij promotie is.

In eigen huis kan HSV maandag het Berlijnse lot bezegelen. Bij de hyperambitieuze Big City Club, die in eigen stad inmiddels is voorbijgestreefd door 1. FC Union Berlin, zal dat tot veel onrust leiden – als die er al nooit is in Berlijn. Voor Die Rothosen zou promotie juist het einde van een jarenlang trauma betekenen. Nadat het drie jaar op rij vierde eindigde na een dramatisch competitieslot, wist het nu plek drie te bereiken door een fenomenale eindsprint. Als het die nog één wedstrijd doorzet, promoveert na FC Schalke 04 en Werder Bremen nóg een Traditionsverein terug naar de hoogste afdeling. En kan Hertha’s project van helemaal onderaf opnieuw beginnen.