De Kijkwijzer: kraker in Duits degradatiemoeras, Salzburg en Benfica strijden om mini-CL

22 april 2022 - 19:53

Nog minder dan een maand en dan zetten de meeste competities alweer een punt achter seizoen 2021/2022. De ontknoping komt zodoende steeds dichterbij en de spanning neemt dan ook overal hard toe. Het zorgt ervoor dat bijna elk duel vol staat van de belangen. Ook dit weekend. Want de strijd om het laatste Engelse Champions League-ticket barst nu écht los, net als het degradatiegevecht in Duitsland. Maar welke wedstrijden mag je dit weekend nou zeker niet missen?

Door Luuk ten Kleij

Zaterdag, 13.30 uur: Arsenal – Manchester United

De titelrace in de Premier League is een zinderende tweestrijd tussen Manchester City en Liverpool, maar het gevecht om het vierde en laatste Champions League-ticket is misschien nog wel boeiender. Liefst vier ploegen strijden om het felbegeerde ticket en geen van allen lijken ze het startbewijs echt te willen pakken, want dom puntenverlies is bij zowel Arsenal, Manchester United, Tottenham Hotspur als West Ham United de laatste weken een gewoonte aan het worden. Het maakt de onderlinge clash tussen de huidige nummers vijf en zes des te belangrijker.

Het verhaal over de strijd om plek vier is simpel: iedereen laat het afweten. Zo verloor Arsenal twee weken geleden op eigen veld van Brighton and Hove Albion. Rivaal en directe concurrent Spurs deed een week later exact hetzelfde, maar The Gunners profiteerden niet. Bij Southampton, dat zeven dagen eerder nog met 6-0 op de broek kreeg van Chelsea, ging Mikel Arteta’s equipe nipt onderuit. The Red Devils profiteerden, maar hadden een hattrick van Cristiano Ronaldo nodig om zeer moeizaam af te rekenen met hekkensluiter Norwich City. En nummer zeven West Ham? Dat leek zichzelf definitief de das om te doen door gelijk te spelen tegen laagvlieger Burnley. Het is tekenend voor de ongekende waarde van de vierde plek, die elke week in handen lijkt te vallen van een andere ploeg.

https://twitter.com/FootyHumour/status/1515639812296003591

Inmiddels zijn de kaarten alweer helemaal anders geschud. Zo staat Arsenal na de knappe en spectaculaire 4-2 zege bij Chelsea woensdag slechts op doelsaldo achter nummer vier Spurs. United is na de afgang bij Liverpool dinsdag juist de nummer zes en heeft drie punten achterstand op de Noord-Londense ploegen. Bovendien heeft de toekomstige ploeg van Erik ten Hag een wedstrijd meer gespeeld dan haar concurrenten. De huidige trainer van Ajax zal United daarom graag zien winnen zaterdag. Want bij een gelijkspel – of nog erger: een nederlaag – zal Ten Hag volgend jaar niet te bewonderen zijn in het miljardenbal.

Zaterdag, 19.00 uur: AS Saint-Étienne – AS Monaco

Ook in de Ligue 1 is te merken dat de competitie haar eindpunt nadert. De belangen worden groter, de spanning bereikt een kookpunt. Saint-Étienne – Monaco is daarvan een perfect voorbeeld. Beide ploegen hebben nog veel om voor te vechten, maar allebei doen ze dat op een heel ander terrein. Want waar Les Verts alle zeilen bij moeten zetten om degradatie te ontlopen, doen de Monegasken nog volop mee om een CL-ticket.

Dat de ploeg van Myron Boadu nog kans zou maken op een optreden in het miljardenbal, lag een paar weken geleden niet in de lijn der verwachting. De laatste weken is de Monegaskische motor echter gaan draaien; Monaco won de afgelopen vijf duels. Daar zaten onder andere een knappe 3-0 zege op Paris Saint-Germain en een cruciale 3-2 overwinning bij concurrent en nummer drie Stade Rennais tussen. Door die uitstekende serie staat de nummer vijf nu op gelijke hoogte met Rennais, al heeft die ploeg een stuk beter doelsaldo.

Desalniettemin zal Monaco bruisen van vertrouwen. Saint-Étienne kan daar alleen maar van dromen. De topclub van weleer, die tienmaal Frans landskampioen werd en enkele jaren geleden nog standaard meedeed om de Europese tickets, verkeert in zwaar weer. Twee jaar geleden ontsnapte het nog aan degradatie doordat de competitie door corona werd stopgezet, maar nu zal het op eigen kracht moeten overleven. Na de zege op Stade Brestois 29 vorig weekend klommen Les Verts weer even boven de streep. Woensdag bleef het tegen concurrent Girondins de Bordeaux, dat een treetje lager staat, echter steken op een gelijkspel. De andere concurrent, Clermont Foot 63, wist juist te winnen en duwde Saint-Étienne daarmee weer onder de streep. Punten zijn zodoende hard nodig voor de ploeg van Pascal Dupraz. Monaco lijkt daar alleen zeker niet de ideale tegenstander voor.

Zaterdag, 22.00 uur: Real Betis – Valencia

Net als in Nederland en België vonden de Spanjaarden het een leuk idee om de bekerfinale middenin het seizoen te proppen. Dat relatief vreemde idee mag de pret echter niet drukken; Betis – Valencia is op papier een heerlijke finale. Het is tevens een fantastisch sluitstuk van een fenomenale editie van de Copa del Rey. De traditionele topclubs sneuvelden namelijk allemaal vroegtijdig. Real Madrid verloor in de kwartfinales bij Athletic Bilbao, dat een ronde eerder FC Barcelona al uitschakelde. Atlético Madrid ging in datzelfde stadium onderuit bij die andere Baskische cupfighter, Real Sociedad.

Ondanks die knappe prestaties bereikten de Baskische finalisten van vorig jaar nu het eindpunt niet. Betis schakelde Sociedad uit, Valencia bleek te sterk voor Athletic. Voor de twee ambitieuze subtopclubs leverde dat uiteindelijk een finaleticket op. Vooral voor Betis is het een kans op een langverwachte prijs; het laatste eremetaal dat het kon bijschrijven was de titel op het tweede niveau in 2015, tien jaar eerder won het met de Copa voor het laatste een hoofdprijs. Valencia staat minder lang droog; zij wonnen de beker in 2019 nog. Voor de ploeg uit de sinaasappelstad is het Europese ticket dat vastzit aan bekerwinst zodoende belangrijker, temeer omdat de ploeg daar in LaLiga kansloos voor lijkt.

Betis heeft daar geen stress over. Voor de nummer vijf in de competitie is een Europa League-ticket al bijna binnen en de ploeg maakt zelfs nog een kleine kans op een CL-ticket. Een prijs an sich zal Betis evenwel al genoeg motiveren, helemaal omdat Los Verdiblancos zaterdag bijna een thuiswedstrijd spelen. Waar de finalehost enkele jaren geleden nog per seizoen wisselde, vindt de eindstrijd sinds een paar edities elke keer plaats in Sevilla. Niet in het stadion van Sevilla of Betis, maar in het afzichtelijke Estadio La Cartuja. De oerlelijke betonnen bak, één van de speellocaties tijdens het afgelopen EK, is een heerlijke kraker als dit haast onwaardig. Voor Betis en Valencia zal het echter weinig uitmaken; een prijs is een prijs, en waar die gewonnen wordt is niet zo interessant.

Zondag, 17.30 uur: Hertha BSC – VfB Stuttgart

De titelstrijd in Duitsland kan komend weekend beslist worden als Bayern München in Der Klassiker afrekent met Borussia Dortmund. Het gevecht tegen degradatie uit de Bundesliga ligt voorlopig juist nog helemaal open. Dit weekend kan het eerste slachtoffer al wel vallen, want Greuther Fürth valt bij een nederlaag niet meer te redden. Zover is het voor Hertha en Stuttgart nog lang niet, maar de twee concurrenten in de Bundesliga-kelder kunnen elkaar komend weekend wel een flinke dreun uitdelen.

De belangen zijn zondagavond namelijk groot. Waar de ambitieuze Berlijners net boven de streep staan, is het weggevallen Stuttgart er net onder terug te vinden. Het gat tussen beiden is slechts een punt. Het betekent dat Hertha een aardige kloof kan slaan met de degradatiezone als het wint. Stuttgart daarentegen kan weer over Die Alte Dame heen wippen, maar zal vooral voor ogen hebben niet te verliezen. Want dan lijkt een gang naar de play-offs, of directe degradatie, namelijk haast onvermijdelijk.

Een gelijkspel lijkt sowieso het meest voor de hand liggende eindresultaat. Gezien de enorme belangen zal de handrem er op staan bij beide ploegen. Bovendien zijn ze zeer aan elkaar gewaagd; zowel Stuttgart als Hertha behaalde uit de laatste vijf duels zes punten. De hoofdstedelingen deden dat met twee zeges, Die Schwaben behaalden één driepunter en speelden driemaal gelijk. Dat laatste nekte Stuttgart vorige week; doordat het zelf gelijkspeelde bij 1. FSV Mainz 05 en Hertha won van het eveneens nog altijd niet veilige FC Augsburg, zakte de vorig jaar nog zo goed presterende ploeg weer onder de streep. En dus lijkt het er sterk op dat Stuttgart haar jojo-imago, dat het de laatste jaren opdeed, wederom niet van zich af kan schudden.

Maandag, 18.00 uur: Red Bull Salzburg Onder-19 – SL Benfica Onder-19

Voor alle seniorenteams is de Champions League het hoogst haalbare in het clubvoetbal, in het jeugdvoetbal is dat de Youth League. Het in 2013 opgerichte toernooi is ongeveer hetzelfde als de Champions League, maar dan bedoeld voor de jeugdteams van de grootste clubs uit Europa. Het toernooi loopt bijna synchroon met haar volwassen evenknie – zo zijn de poules in de Youth League-groepsfase dezelfde als die in de CL-groepfase – maar komt iets eerder ten einde. Ongeveer een maand voor de CL-finale vechten de hoogste jeugdelftallen van Salzburg en Benfica namelijk al om de eindzege.

Net als bij de vorige zeven edities vindt de finale plaats op het Centre Sportif de Colovray in het Zwitserse Nyon. Het sportpark is vlakbij het hoofdkwartier van de UEFA te vinden. De halve finales, die vrijdag werden gespeeld, vonden hier eveneens plaats. Salzburg vernederde daarin Atlético Madrid, Benfica rekende na strafschoppen af met Juventus. En daardoor staat maandag hetzelfde affiche als tijdens de finale in 2017 op de rol.

Salzburg bewaart daar goede herinneringen aan; vijf jaar geleden wonnen de Oostenrijkers in hun enige Youth League-finale tot nu toe met 2-1. Voor Benfica is die verliespartij onderdeel van een groter trauma. De Portugezen bereikten de eindstrijd namelijk nog twee maal vaker, maar wisten ook die keren niet te winnen. Het hoogste jeugdelftal van As Águias zal zodoende hopen dat vier keer scheepsrecht is. Maar of dat tegen de vrijdag indrukwekkende Oostenrijkers ook echt zo zal zijn, is zeer de vraag.