De Kijkwijzer: Barça en Sevilla willen laatste strohalm grijpen, Italiaanse titelstrijd gaat verder met nieuwe kraker

01 april 2022 - 21:45

Bijna alle startbewijzen zijn verdeeld en de loting is verricht: eigenlijk is alles klaar voor het WK in Qatar. Maar voor het zover is, moeten er eerst nog een heleboel competitiewedstrijden gespeeld worden. Waaronder de afsluiting van de huidige seizoenen. Het grote voordeel nu: we gaan in één ruk, zonder onderbrekingen, door naar het einde. Zodoende worden de belangen met de week groter en zien we steeds meer cruciale wedstrijden. Maar welke vijf duels in die categorie zijn aankomend weekend, waarvoor uitstekend ‘lekker-thuis-voetbal-kijken-weer’ is voorspeld, het bekijken waard?

Door Luuk ten Kleij

Zaterdag, 16.00 uur: Leeds United – Southampton

Cultclub met fanatieke fans die de laatste jaren in verval is geraakt; zo kun je Leeds het beste omschrijven. En lang leek het erop dat The Peacocks dit jaar weer in dat patroon geraakten. Want waar Leeds, nadat het in 2020 promoveerde, vorig jaar prima presteerde, schurkte het dit jaar heel lang tegen de degradatiezone aan. Totdat men op Elland Road een pijnlijk besluit nam en Marcelo Bielsa op straat zette. Onder zijn opvolger Jesse Marsch weet Leeds namelijk ineens weer wat winnen is en heeft het een klein gaatje geslagen met de onderste regionen.

De eerste duels onder leiding van de Amerikaan – tegen Leicester City en Aston Villa – gingen nog verloren, maar tegen Norwich City en Wolverhampton Wanderers werd op heroïsche wijze de volle buit gepakt. Tegen Norwich kwam Leeds de gelijkmaker van de gasten in blessuretijd nog te boven, in Wolverhampton werd een 2-0 achterstand in de 91e minuut uiteindelijk volledig omgedraaid.

Southampton zal dat goede gevoel al langer hebben. De Zuid-Engelsen begonnen nog wat stroef aan het seizoen, maar begeven zich inmiddels – net als de laatste twee jaar – weer keurig in de middenmoot. Zoals zo vaak kent de jaargang van The Saints daardoor weinig kleur en is het voor de ploeg van Ralph Hassenhüttl een kwestie van het seizoen rustig uitspelen. Het maakt Southampton een voor Leeds uitstekende tegenstander om de huidige opmars door te zetten. En mocht dat zaterdag inderdaad lukken, is een nieuw seizoen in de Premier League nu al heel dichtbij.

Zaterdag, 18.30 uur: Borussia Dortmund – RB Leipzig

In Duitsland zijn de gaten bovenin groot. Bayern München staat bovenaan, daarachter volgt Dortmund op zes punten. En weer een plekje naar beneden zien we Bayer 04 Leverkusen, dat een clubje van vier achtervolgers aanvoert. Het maakt BVB de enige ploeg die het Bayern nog enigszins lastig zou kunnen maken. Een zege tegen Leipzig zaterdag is dan wel noodzakelijk, maar dat wordt gezien de goede vorm van de Oost-Duitsers nog een helse opgave.

Onder Domenico Tedesco, opvolger van Jesse Marsch, doen Die Bullen het de laatste weken namelijk prima. Zo werd hekkensluiter Greuther Fürth onder de voet gelopen en bereikte de ploeg simpel de halve finales van de DFB-Pokal. Bovendien ging het door naar de kwartfinales van de Europa League, al kwam dat vooral omdat opponent Spartak Moskou werd uitgesloten van Europees voetbal. Desalniettemin zal het vertrouwen van Leipzig een boost hebben gekregen.

Het zorgt er bovendien voor dat Leipzig weer helemaal terug is in de strijd om Champions League-voetbal. De verschillen zijn echter klein en met een nederlaag in Dortmund kan de ploeg ook zomaar weer naar de zesde plek zakken. Die vrees hebben Die Borussen, die een CL-ticket al bijna kunnen rekenen, niet. Maar als zij het Bayern nog lastig willen maken, is een zege ook voor hen gewenst.

Zondag, 13.00 uur: Rangers – Celtic

In het nogal opmerkelijke competitiesysteem van Schotland zien we voor het eerst in jaren weer een heuse titelstrijd. Nadat Rangers vorig jaar het monopolie van Celtic simpel doorbrak, vechten de twee grootmachten uit Glasgow dit seizoen tot het bittere eind om het kampioenschap. Twee wedstrijden voor het einde van de competitie staat de ploeg van Giovanni van Bronkchorst drie punten achter Celtic, dat zondag een gigantische dreun kan uitdelen aan de rivaal.

Na 31 van de 33 wedstrijden is het verschil tussen de twee ploegen dus – voor de laatste jaren – ongewoon klein. Het betekent dat The Old Firm deze keer niet alleen een duel is tussen twee vijanden, het is voor het eerst in seizoenen ook een beladen onderonsje in de titelstrijd. En dus is de tweede Schotse derby voor de manager Van Bronckhorst direct ook misschien wel de belangrijkste in zijn carrière.

Overigens is het niet de eerste keer dat deze ploegen elkaar treffen dit jaar. En ook niet de tweede keer, want in het nogal aparte Premiership-format komen alle ploegen elkaar in de reguliere competitie driemaal tegen. Na 33 duels wordt de stand vervolgens in tweeën gesplitst, waarna de top-vijf en de onderste vijf elkaar nog één keer tegenkomen. Zodoende is het zondag ook nog niet de laatste Old Firm dit jaar. De kans dat die laatste nog ergens om gaat, lijkt echter klein als Gio’s Rangers, dat sterspeler Alfredo Morelos deze week weg zag vallen, zondag onderuit gaat.

Zondag, 20.45 uur: Juventus – Internazionale

De teleurstelling in de laars van Europa was vorige week enorm. Door een beschamende thuisnederlaag tegen Noord-Macedonië liepen de Italianen het WK voor de tweede keer op rij mis. De Zuid-Europeanen kunnen zich evenwel troosten met het feit dat de eigen competitie dit seizoen bijzonder spannend is. Acht wedstrijden voor het einde maken liefst vier ploegen nog kans op de Scudetto. En Juve en Inter zijn twee van die clubs.

Het maakt de onderlinge wedstrijd tussen beiden zondagavond een zeer belangrijke. Vooral voor Juve lijkt het een kwestie van aan- of afhaken te worden; bij een nederlaag kan het gat met koploper AC Milan oplopen tot tien punten. Dat de Turijners überhaupt nog mogen hopen op de landstitel, is overigens al een hele prestatie. Na een paar wedstrijden stond de ploeg van de teruggekeerde Massilimiliano Allegri namelijk nog in het rechterrijtje.

Inter draait al sinds het begin van het seizoen prima en leek rond de winter zelfs de grootste kanshebber voor de titel. De laatste weken is er echter zand in de motor gekomen. Zo wist uit de ploeg uit de laatste vijf wedstrijden slechts zes punten te peuren. En dus is het ook voor Inter belangrijk om zondagavond een zege te boeken. Want als dat wederom niet lukt, lijken ook de Nerazzuri haast kansloos voor een nieuw landskampioenschap.

Zondag, 21.00 uur: FC Barcelona – Sevilla

Waar de strijd om het kampioenschap in Italië qua spanning zijn weerga niet kent, is het in Spanje dit jaar een stuk saaier. Real Madrid staat al maanden soeverein bovenaan en het lijkt er geenszins op dat De Koninklijke die positie nog uit handen gaat geven. De eerste twee achtervolgers, Barça en Sevilla, lijken zich zodoende te moeten focussen op de tweede plek. In die ratrace is de clash zondagavond zeer belangrijk, maar dat is het al helemaal als beide ploegen het Real nog enigszins lastig willen maken.

Na 29 van de 38 duels staan beide ploegen namelijk al liefst negen punten achter Real. Een verliespartij zondag lijkt zodoende definitief einde verhaal. Een schande zou dat overigens niet zijn; Barça is nog altijd in opbouw onder Xavi, Sevilla werd de laatste jaren telkens vierde en zal al heel blij zijn dat het dit jaar definitief de Spaanse top is binnengedrongen. Het neemt niet weg dat Sevilla-coach Julen Lopetegui toch een beetje ontevreden zal zijn over de Andalusische prestaties; vooral de vroege bekeruitschakeling tegen Real Betis en de Europa League-deceptie tegen West Ham United zijn flinke smetjes op het seizoen.

Barça heeft dat laatste toernooi nog wel in eigen hand. Na zeges tegen Napoli en Galatasaray wacht donderdag in de kwartfinale Eintracht Frankfurt. Gezien de titelkansen in eigen land zou het niet vreemd zijn als Xavi de focus volledig legt op het Europese toernooi. Het maakt de kansen van Sevilla in het Spotify Camp Nou – want ja, naast krankzinnige shirts komen de Catalanen nu ook met een bizarre stadionnaam – des te groter. En dus kan het maar zo zijn dat Sevilla voor het eerst sinds 2010 wint in Catalonië.