De Kijwijzer: gekrenkt Chelsea naar FA Cup-reuzendoder, mediterrane snelkookpan hoopt niet wéér te overstromen

18 maart 2022 - 19:18

Een week voor de allesbeslissende wedstrijden in de strijd om het WK, krijgen we in de clubcompetities ongeveer al het leuks wat de nationale divisies te bieden hebben voor onze kiezen. Zo staan De Klassieker en El Clásico op de rol, en vechten AS Monaco en Paris Saint-Germain Le Ca$hico uit. Maar daarmee is de koek niet op, want er zijn nog vijf andere wedstrijden die de moeite meer dan waard zijn.

Door Luuk ten Kleij

Vrijdag, 20.45 uur: Union Saint-Gilloise – KV Oostende

Drie wedstrijden voor het einde van de reguliere competitie is het uitkomen van een bizar voetbalsprookje nog steeds realistisch bij onze zuiderburen. Promovendus Union staat na 31 wedstrijden namelijk nog altijd bovenaan. Het gat richting achtervolger Club Brugge is de laatste weken weliswaar geslonken, de Brusselaren tonen weinig scheurtjes. Europees voetbal lijkt inmiddels haast een zekerheidje, in de strijd om de titel is de opdracht simpel: alles winnen.

Dat moet vrijdag tegen Oostende dan ook gebeuren. Voor De Kustboys zijn het zware weken, want de ploeg van Kjell Scherpen trof vorige week al Club. Het duel werd een nachtmerrie voor de Nederlandse doelman, want bij alle drie de goals van de Bruggenaren ging de huurling van Brighton and Hove Albion hopeloos in de fout. In de Belgische media werd Scherpen afgefakkeld. Bovendien groeide de roep om Guillhaume Hubert, die voor de komst van Scherpen afgelopen winter eerste keeper was aan de Belgische kust. En dus is het maar de vraag of de goalie uit Emmen vrijdag onder de lat staat.

De situatie bij De Kustboys is sowieso heel anders dan bij Union. Het ambitieuze Oostende moet namelijk nog altijd angstvallig naar beneden kijken. Toch is het bijna veilig; als de ploeg vrijdagavond weet te winnen, staat lijfsbehoud vast. Maar ook dan is het seizoen, dat in dat geval begin april al eindigt, een flinke teleurstelling. Een titelkandidaat pootje haken zou de jaargang iets opfleuren. De kans dat het stabiele Union, waar Dante Vanzeir na zijn vuistslag tegen Sporting Charleroi nog altijd ontbreekt, zoiets laat gebeuren, is echter klein.

Zaterdag, 18.15 uur: Middlesbrough – Chelsea

Problemen, problemen en nog eens problemen. Het tekent de situatie waarin Chelsea verkeert. The Blues incasseerden de laatste weken klap na klap. De Russiche eigenaar Roman Abramovich stapte wegens de oorlog van zijn thuisland in Oekraïne op en zette de club te koop. Dat kan voorlopig echter niet doorgaan; de oligarch is gesanctioneerd door de Britse regering en de bankrekening van Chelsea is daardoor geblokkeerd. En om die reden kunnen de Londenaren weer geen losse kaartjes verkopen voor wedstrijden. De club kwam daarom met een voorstel naar Middlesbrough richting zaterdag: of het duel in het Riverside Stadium achter gesloten deuren kon worden afgewerkt. De reactie van Boro op het ronduit bizarre en laffe voorstel sprak boekdelen.

Dat Chelsea uitwegen zoekt, is gezien de gang van zaken de laatste weken niet geheel verassend. In vorm is de ploeg namelijk niet. Het won de laatste drie duels weliswaar, overtuigend was het nooit. Tegen laagvlieger Newcastle United bleek zelfs dat men de bankrekening toch nog even open kon draaien, want de moeizame zege kreeg het haast cadeau van scheidsrechter David Coote. Zo werd The Magpies een penalty ontnomen en mocht Kai Havertz, die de winnende treffer maakte, God op z’n blote knieën danken dat-ie na het uitdelen van een elleboogstoot voor rust nog op het veld stond.

Middlesbrough zal de perikelen in Londen ondertussen handenwrijvend aanzien. De Championship-club gaat namelijk op voor zijn derde megastunt dit FA Cup-toernooi. In de vorige rondes schakelde het Manchester United (na strafschoppen) en Tottenham Hotspur (na verlenging) al uit. Daarmee geeft het deze bekereditie samen met Nottingham Forest – dat eveneens als tweede divisieclub al Arsenal en Leicester City uit het toernooi kegelde – kleur. Boro zal zijn competitiegenoot graag willen aftroeven als dé stuntploeg van de FA Cup. En daarmee zou het mogen blijven dromen dat het als Championship-ploeg – want promotie is voor de Noord-Engelsen lang nog niet zeker – volgend jaar Europees voetbal speelt.

Zaterdag, 20.45 uur: Cagliari – AC Milan

De nummer zeventien tegen de nummer één; op voorhand lijkt het een ongelijke strijd, met koploper Milan als torenhoge favoriet. Niet is echter minder waar in de Serie A dit jaar. De ene na de andere topploeg morst deze jaargang punten tegen minder bedeelde ploegen. Het zorgt ervoor dat de titelstrijd voor het eerst in jaren razend spannend is. Zelfs Juventus, dat rampzalig aan het seizoen begon en nu vierde staat, is nog volop in de race voor de Scudetto. De druk wordt zodoende steeds hoger voor de titelkandidaten – op dit moment Milan, Napoli, Internazionale en Juve.

Met een marge van één verliespunt richting Inter heeft Milan op dit moment de beste papieren. De equipe van Stefano Pioli is de laatste weken prima in vorm; de laatste nederlaag dateert alweer van 17 januari, toen het in San Siro met 2-1 verloor van – typerend voor de Serie A dit jaar – laagvlieger Spezia. Vooral in de toppers toonde Milan zich vervolgens sterk. Zo werd er gewonnen bij Inter en Napoli. Tussendoor bleven de Rossoneri tegen ploegen als Udinese en Salernitana echter steken op een gelijkspel.

Het leidt ertoe dat het Cagliari van Kevin Strootman en Gastón Pereiro bloed ruikt. De Sardijnse laagvlieger heeft bovendien bewezen topploegen dwars te kunnen zitten. In 2022 werd er bijvoorbeeld gewonnen bij Atalanta en bleef Napoli in de Sardegna Arena op een gelijkspel steken. De degradatiezorgen zijn voor de eilandbewoners, die oefenmeester Leonardo Semplici al na een paar wedstrijden in het seizoen vervingen door Walter Mazzari, echter nog altijd aanwezig. Sterker nog, kijkend naar verliespunten staat nummer achttien Venezia op gelijke hoogte met Cagliari. De punten zijn dus hard nodig op Sardinië. En gezien de rollercoaster die de Italiaanse topdivisie dit jaar is, kunnen die zaterdag maar zo binnen geharkt worden.

Zondag, 17.30 uur: VfL Wolfsburg – Bayer 04 Leverkusen

Zoals haast gewoonlijk in de Bundesliga is de eindstand voorafgaand aan het seizoen onmogelijk te voorspellen. Ook dit jaar is dat het geval. Dat Leverkusen afkoerst op Champions League-voetbal, is niet per se een verassing. Van Wolfsburg werd dat echter ook verwacht, maar na 26 duels staat de Volkswagenclub twaalfde. De opvolger van de al vroeg ontslagen Mark van Bommel, Florian Kohfeldt, heeft de ploeg uit de Autostadt weliswaar uit de degradatiezorgen kunnen brengen, echt verbetering heeft hij nog niet gebracht. Want met een gat van acht punten richting nummer zeven 1. FC Köln lijkt een Europees ticket uitgesloten.

Het is een flinke teleurstelling voor de ambitieuze Noord-Duitsers. Vorig jaar bereikte de ploeg nog de Champions League. Daarin werd het echter al voor de winter uitgeschakeld. Ook het bekertoernooi leverde geen succes op; door de inmiddels welbekende wisselblunder van Van Bommel, werden Die Wölfe gediskwalificeerd. Dat zodoende alle focus op de Bundesliga gericht kon worden, is nauwelijks zichtbaar in de competitieresultaten. ‘Wisselvallig’ is hét woord dat de Volkswagenclub de laatste weken typeert. De ene week wint het knap van 1. FC Union Berlin of Eintracht Frankfurt, de andere week verliest het bij promovendus VfL Bochum of speelt het gelijk bij het eveneens teleurstellende Borussia Mönchengladbach.

Hoe anders is dat bij het paradepaardje van pharmacieconcern Bayer. De deze zomer van BSC Young Boys overgekomen Gerardo Seoane doet het in de slipstream van titelcontenders Bayern München en Borussia Dortmund uitstekend. Die Werkself voert een groep van vier ploegen die om twee CL-tickets strijden aan. Leverkusen heeft 45 punten, RB Leipzig, TSG 1899 Hoffenheim en SC Freiburg volgen met elk 44 punten. Eén nederlaag, zoals vorige week in de vurige derby tegen Köln, kan zodoende kapitaal zijn. En met de Europa League-uitschakeling tegen Atalanta afgelopen donderdag moest Seoane richting zondag nóg een domper verwerken. Tot overmaat van ramp raakten sterspeler Florian Wirtz en de overtuigende Nederlandse rechtsback Jeremie Frimpong zwaar geblesseerd. Na een goede serie, waarin Bayern op een gelijkspel werd gehouden en Dortmund overklast kon worden, zit Leverkusen zodoende vol in de hoek waar de klappen vallen. Daar moet het voor zondag uit komen. Anders kan een tot nu toe uitstekend seizoen zomaar rampzalig eindigen.

Zondag, 20.45 uur: Olympique Marseille – OGC Nice

De mediterraanse regionen van het Franse vasteland vormen sinds jaar en dag de snelkookpan van het Franse voetbal. Met ploegen als Monaco, Marseille, Nice, Montpellier HSC en Nîmes Olympique zijn er ook genoeg clubs op hoog niveau te vinden. Toch hebben ze niet allemaal een grote rivaliteit: vooral tussen de twee clubs uit de twee grootste steden aldaar, Nice en Marseille, is het vaak hommeles. Helemaal nu beide ploegen volop mee doen in de strijd om een CL-ticket, worden de lontjes kort. Dat bleek wel tijdens de eerste ontmoeting dit seizoen, in augustus. Na rellen werd het duel uiteindelijk gestaakt. De wedstrijd werd vervolgens twee maanden later uitgespeeld in Troyes, met 1-1 als eindresultaat.

Ook in Stade Véledrome zal de temperatuur zondagavond weer tot zinderende hoogtes stijgen. De belangen zijn namelijk immens. Aan het eind van de rit gaat de nummer twee direct de CL in, de nummer drie moet de voorrondes in. En wie bekleden die posities op het moment? Inderdaad, Marseille en Nice. Met beiden evenveel punten. Eigenlijk zou laatstgenoemde een plek hoger staan, maar doordat zij na de rellen in de Allianz Riviera een punt in mindering kregen, moeten ze het wegens een lager aantal gescoorde goals doen met de derde plek.

Beide ploegen hebben dus evenveel punten. Dat maakt dat ze elkaar een immense dreun kunnen uitdelen in de strijd om rechtstreekse CL-plaatsing. Wie dat gaat doen, is gissen. De vorm is bij zowel Marseille als Nice namelijk vrijwel hetzelfde; L’OM haalde uit de laatste vijf duels zeven punten, Nice greep er acht. Het voordeel wat de gasten hebben tegenover de rivaal, is dat zij midweeks niet in actie hoefden te komen. Marseille moest dat wel; zij kegelden FC Basel uit de Conference League. Verder houden beide ploegen elkaar in alles in evenwicht. Daardoor kan het maar zo zijn dat ze de spanning erin houden en dat zondag ook doen. Maar één ding staat vast; na een weekend vol klassiekers is een hete, mediterraanse derby – met wellicht (lees: hopelijk) hier en daar een opstootje of een rode kaart – een fenomenale afsluiting. En tevens een heerlijk opwarmertje voor de beslissende play-offs richting Qatar.