De Kijkwijzer: Antwerp en Beerschot strijden om eer van de stad, Atléti wacht heet avondje Andalusië

04 maart 2022 - 18:55

Het wordt opnieuw heerlijk weer dit weekend. En dat is allemaal leuk een aardig, maar een halve week voor de strijd in het continentale voetbal weer losgaat, staan er in de nationale competities ook gewoon heerlijke duels geprogrammeerd. Zo kunnen we bij onze zuiderburen genieten van hun belangrijkste derby en sluiten de Spanjaarden het weekend af met een verrassende kraker. Maar welke duels zijn nog meer het kijken waard?

Door Luuk ten Kleij

Zaterdag, 16.00 uur: Wolverhampton Wanderers – Crystal Palace

Een ploeg die strijdt om een Europees ticket tegen een club die nog moet uitkijken dat het niet degradeert. Het is niet helemaal wat je verwacht van een clash tussen de nummers acht en elf, maar wel de realiteit. Wolves en Palace worden namelijk liefst tien punten gescheiden van elkaar. En dan hebben de Londenaren nog een duel meer gespeeld ook. De Portugese enclave in Wolverhampton staat op dit moment slechts twee punten achter op een plek die recht geeft op Europees voetbal, terwijl het Palace van Patrick Vieira maar zes verliespunten marge richting de degradatiezone heeft.

Toch lijken The Eagles zich weinig zorgen te hoeven maken. Een degelijk seizoen lijkt uit te draaien op een stabiel seizoenseinde in de grauwe middenmoot. Palace heeft dit jaar met de komst van Vieira aangetoond de weg richting de toekomst ingeslagen te hebben. De ploeg uit Zuid-Londen is de laatste jaren een vaste waarde in de Premier League geworden, maar echt spectaculair of opzienbarend was het nimmer. Dit jaar is dat geleidelijk veranderd. Vieira laat zijn ploeg fris voetbal spelen. Daarmee wist hij al te winnen van teams als Arsenal en Tottenham Hotspur. Bovendien werd afgelopen dinsdag ten koste van Stoke City de kwartfinale van de FA Cup bereikt. En dus zal het met het vertrouwen wel goed zitten.

Bij de Wolves zal men net zo denken. Zij kwamen afgelopen midweek niet in actie – de ploeg verloor begin deze maand al in de tweede bekerronde van Norwich City – en hebben in alle rust kunnen toeleven naar zaterdag. Dat deed het wel in mineur; de laatste twee duels leverden nederlagen tegen Arsenal en West Ham United op. Door die verliespartijen tegen directe concurrenten lijkt Champions League-kwalificatie een kansloze missie. Een rentree in Europa zou voor de stugge Wolves – de doelcijfers van 24 goals voor en 21 tegen in 26 duels zeggen genoeg – evenwel al een fijne opsteker zijn. Met zeges op Tottenham en Manchester United heeft de ploeg van Bruno Lage bovendien aangetoond dodelijk te kunnen zijn. De heenwedstrijd op Selhurst Park eindigde echter in een zege voor Palace. Dat mag zaterdag niet gebeuren. Want anders wordt een Europees ticket behalen, ondanks alle complimenten, toch een lastig verhaal.

Zaterdag, 18.30 uur: VfB Stuttgart – Borussia Mönchengladbach

In geen land kunnen ploegen zo grillig zijn als Duitsland. Die stelling wordt dit jaar wederom bewezen. Stuttgart en Gladbach zijn daarvan de lichtende voorbeelden. Beide ploegen werden vorig jaar negende respectievelijk achtste, dit jaar moeten ze het doen met plek zeventien en dertien. De Europese ambities zijn door beiden voorlopig weer in de ijskast gezet en Stuttgart moet zelfs uitkijken dat het niet dé Duitse jojoclub gaat worden.

Sinds de degradatie in 2016 bevinden Die Schwaben zich namelijk in een flinke identiteitscrisis. In 2017 promoveerde het als kampioen direct terug, waarna het met een zevende plek Europees voetbal net misliep. Het jaar erop volgde weer degradatie, maar wederom wist het binnen een seizoen weer terug te keren. En nu lijkt hetzelfde scenario als de vorige keer in werking te treden. Want een seizoen nadat de kampioen van 2007 dichtbij een Conference League-ticket was, is een nieuwe afdaling naar het tweede niveau akelig dichtbij. Gezien de vorm is dat niet heel vreemd; de laatste keer dat Stuttgart won, was bijna drie maanden geleden.

Gladbach doet het iets beter. Ook zij stonden na een dramatische reeks in november en december – waarin het in drie duels veertien tegengoals incasseerde – heel dicht op de degradatieplekken, maar hebben inmiddels een aardige marge van vier punten opgebouwd. Toch blijft het vertrouwen ook in het Borussia-Park broos. Zo veegde naamgenoot Borussia Dortmund tussen de Europa League-duels met Rangers de vloer aan met Gladbach (6-0). En dus blijft het ook bij de ploeg van Adi Hütter, die vorig jaar nog EL-voetbal behaalde met Eintracht Frankfurt, onvoorspelbaar als wat. Eén ding is wel zeker: beide ploegen willen winnen. Want aan een uitslag zoals in de heenwedstrijd, die eindigde in 1-1, heeft zowel Stuttgart als Gladbach inmiddels niets meer.

Zondag, 13.30 uur: Royal Antwerp FC – Beerschot VA

Stadsderby’s zijn er in alle vormen en maten. De strijd om Antwerpen is misschien wel één van de meest beladen in die soort. Het is in elk geval de grootste derby bij onze zuiderburen. De rivaliteit tussen beiden is groot, het niveauverschil de laatste jaren eveneens. Want waar Antwerp, de traditioneel grootste club van de stad, inmiddels weer meedoet in de top van het Belgische voetbal, vecht Beerschot tegen degradatie. Sterker nog, als De Kielse Ratten zondag verliezen, is hun lot haast zeker bezegeld.

Antwerp zal de grote rivaal – het feit dat de derby volgend jaar dan ontbreekt daargelaten – maar al te graag het laatste zetje richting 1B willen geven. Dan moet het bij de nummer drie wel beter dan de afgelopen weken; The Great Old verloor haar laatste twee duels en lijkt inmiddels kansloos voor de landstitel. Een derbynederlaag op de eigen Bosuil zou de laatste weken helemaal rampzalig maken. Het zou het seizoen van Beerschot juist nog enigszins kleur geven. De gasten zullen dan echter beter voor de dag moeten komen dan bij de eerste derby dit seizoen, in december. Door een goal van de in de Antwerpse wijk Kiel verguisde Radja Nainggolan ging de hekkensluiter destijds namelijk met 1-0 onderuit.

In ’t Kiel liep het bij die wedstrijd bovendien volledig uit de hand. Het leidde uiteindelijk tot het, nogal opzienbarende, besluit om uitfans de rest van het seizoen maar te weren. Beerschot-fans zijn zondag dus niet welkom in De Hel van Deurne-Noord, al zullen zij hun ploeg op alternatieve manieren alsnog wel gaan aanmoedigen. Maar of dat gaat helpen voor de armetierige hekkensluiter, is toch zeer de vraag.

Zondag, 15.00 uur: Watford – Arsenal

Een degradatiekandidaat tegen een ploeg die strijd om de CL-tickets; de belangen zijn zondagmiddag groot op Vicarage Road. In de voorstad van Londen heeft Watford de punten ontzettend hard nodig om niet al na één jaar weer terug te keren naar de Championship. Na 26 duels houdt de ploeg namelijk alleen medepromovendus Norwich City onder zich. Het ontslag van Claudio Ranieri – de zoveelste coach die het veld moest ruimen bij het trainerskerkhof van The Hornets – heeft vooralsnog bar weinig geholpen. Ranieri’s opvolger, ervaren rot Roy Hodgson, pakte in zes duels slechts twee punten; tegen Burnley en Manchester United bleef het 0-0.

Vooral dat laatste resultaat, dat vorige week werd behaald, was een opsteker voor Watford. Verdiend kon het echter niet genoemd worden; United was vele malen sterker en overrompelde The Hornets volledig, maar verzuimde simpelweg de trekker over te halen. Toch zal het negentiende punt van het seizoen voor enig vertrouwen hebben gezorgd. En dat is tegen Arsenal hard nodig ook.

De ploeg van Mikel Arteta draait namelijk een relatief goed seizoen. Na jaren van teleurstelling doet de ploeg nu weer volop mee om een top-vierklassering. Met de vorm zit het dan ook goed; in 2022 werd in de competitie alleen nog maar verloren van koploper Manchester City. Bovendien spelen de Londenaren relatief goed. En dus is de kans zeer groot dat The GUnners Watford nog een zetje verder richting de Premier League-afgrond drukken.

Zondag, 21.00 uur: Real Betis – Atlético Madrid

Betis – Atlético zou je op voorhand inschatten als een lastige uitwedstrijd voor de topploeg. De rollen zijn dit jaar echter omgedraaid; de Sevillanen staan keurig derde, Atléti stelt teleur met een vijfde plek. En als de Madrileense gasten nog zicht willen houden op een CL-ticket, is een zege zondagavond zelfs bijna noodzakelijk. Het gat met Betis is op dit moment één punt en dus nog te overzien, maar als de gastheer dit weekend wint, wordt het voor Atléti een hels karwei.

Het verval van de titelhouder is opzienbarend. De hoofdstedelingen zijn geen schim meer van de ploeg die de titel vorig jaar uiteindelijk met enige moeite binnensleepte. Doelman Jan Oblak is het toonbeeld van de ineenstorting; de Sloveen was normaliter zo betrouwbaar, maar oogt dit seizoen als een zenuwachtige keeper die ook relatief simpele ballen doorlaat. Ook de linie daarvoor vertoont niet zelden flinke scheuren. Die cocktail zorgt ervoor dat Atléti na Valencia de meeste tegengoals heeft geïncasseerd van het gehele Spaanse linkerrijtje. Voor coach Diego Simeone is de conclusie zodoende simpel; zijn bus is na ruim tien jaar kapot.

Hoe anders is dat bij Betis. De ambitieuze Andalusiërs hebben dit jaar eindelijk de goede vorm gevonden en zijn hard op weg naar een CL-ticket. Het is zelfs nog actief op drie fronten; in de Europa League wacht woensdag Eintracht Frankfurt, in de Copa del Rey werd afgelopen donderdag ten koste van Rayo Vallecano de finale bereikt. De derbynederlaag bij stadgenoot Sevilla vorige week was even een flinke domper, maar dat smetje zal met de ontsnapping Vallecano wel weggepoetst zijn. En dus belooft het een loodzware avond te worden voor het wisselvallige Atlético.