De Kijkwijzer: League Cup-monopolie City gaat doorbroken worden, Serie A-kraker als heerlijke weekendafsluiter

25 februari 2022 - 17:07

Voor de tweede week op rij viel er afgelopen week genoeg te genieten in de Europese competities. De overgang naar de nationale divisies wordt ons echter makkelijk gemaakt, want het programma dit weekend biedt weer genoeg spektakel. Het mag dan wel carnaval (lees: bier drinken in een gek pak terwijl er héle slechte muziek wordt afgespeeld) zijn en mooi weer worden, de volledige opening van de horeca moet ook gevierd worden. En dat kan niet beter – mijn welgemeende excuses, mensen onder de rivieren – dan met een paar uitstekende potjes voetbal.

Door Luuk ten Kleij

Zaterdag, 15.30 uur: Greuther Fürth – 1. FC Koln

Een toch enigszins verrassend treffen in de Bundesliga zaterdag. Eind vorig seizoen leek het er namelijk sterk op dat beide ploegen dit jaar op het tweede niveau zouden spelen. Fürth wist echter pas diep in het slot van de vorige jaargang te promoveren. Dat ging ten koste van Holstein Kiel, dat in de play-offs Köln naar het tweede niveau kon stoten en alsnog kon promoveren. De Keulenaren bleken in Noord-Duitsland echter geen medelijden te hebben met Kiel en wisten hun plekje in de Bundesliga uiteindelijk zonder moeite te behouden.

Het is een schokeffect gebleken, want degradatiezorgen zijn er dit seizoen niet in Keulen. Sterker nog, zoals het de altijd onvoorspelbare Bundesliga betaamt doet Köln nu doodleuk mee om de Europese tickets. Die Geißböcke staan na 23 duels zevende en hebben slechts twee punten achterstand op de plekken die toegang geven tot de Champions League. Trainer Steffen Baumgart heeft de boel sinds zijn aantreden deze zomer omgegooid en dat heeft zijn uitwerking. Köln is, zoals het wil, weer een ploeg om rekening mee te houden.

Fürth daarentegen vecht wel tegen degradatie. Zelfs naar onderen kijken kan niet, want de ploeg is de troosteloze hekkensluiter. Ook de komst van Nick Viergever, die een abonnement heeft op tweede plaatsen, deze zomer brengt daar geen verandering. Verassend is het niet; Fürth promoveerde vorig jaar een beetje per ongeluk naar de Bundesliga. Het is voor de ploeg uit de voorstad van Nürnberg bovendien pas het tweede seizoen op het hoogste niveau. De eerste keer – in 2013 – degradeerde het direct. Met een achterstand van tien punten op de veilige plekken lijkt dat nu ook te gebeuren. Toch is er wel verbetering zichtbaar; uit de laatste vijf wedstrijden haalde het zeven punten. En vorige week verloor het dan wel bij Bayern München, de koploper kreeg de zege niet cadeau. Vertrouwen zal er dus wel zijn in het Sportpark Ronhof | Thomas Sommer. Köln moet nog uitkijken.

Zaterdag, 18.30 uur: Everton – Manchester City

Geen finale op zondag, maar een competitieduel op zaterdag. Het zal niet de verwachting van Pep Guardiola zijn geweest voor aanvang van dit seizoen. De League Cup werd de laatste vier jaar namelijk telkens een prooi voor The Citizens en de verwachting was toch dat City dat dit jaar zou doorzetten. Niets is minder waar; West Ham United bleek in de achtste finales na penalty’s te sterk. En dus wacht Guardiola en co in het laatste weekend van februari geen tripje naar Wembley, maar naar Goodison Park.

De reis naar Liverpool mag voor City geen problemen opleveren. Ondanks de spectaculaire maar pijnlijke thuisnederlaag tegen Tottenham Hotspur vorige week, staat de ploeg als haast gewoonlijk vrij soeverein bovenaan. Ook in de Champions League gaat het City voor de wind; anderhalve week geleden sloeg het Sporting CP al na één wedstrijd in de achtste finales knock-out. De kans lijkt klein dat City’s vorm erg wordt aangetast door de verliespartij afgelopen zaterdag. Helemaal omdat de tegenstander morgen doolt.

Het ambitieuze Everton presteert dit seizoen namelijk hopeloos. Niet voor niets werd de afgelopen zomer aangestelde Rafael Benítez – die door zijn Liverpool-verleden van meet af aan al onder een vergrootglas lag – in januari ontslagen. Zijn opvolger Frank Lampard heeft echter nog weinig verbetering kunnen brengen. De prima selectie, dat deze zomer met onder anderen Dele Alli en Donny van de Beek verder werd gesterkt, moet het na 23 duels doen met een zestiende plek. En dus is degradatie veel dichterbij dan het zo gewenste Europese ticket. Voor Lampard is het zaak snel een ommekeer in te zetten. Maar of dat zaterdag al lukt, is zeer de vraag.

Zondag, 17.30 uur: Chelsea – Liverpool

Voor het eerst in zes jaar zal de League Cup een andere bestemming dan Manchester krijgen. Zowel City – winnaar in 2016, 2018, 2019, 2020 en 2021 – als Manchester United – winnaar in 2017 – werd al in een vroegtijdig stadium uit het toernooi gekegeld. Echt balen zullen zij evenwel niet doen; de League Cup is de minst belangrijke prijs in het Engelse profvoetbal. Maar toch zullen Chelsea en Liverpool het eerste nationale eremetaal van het seizoen allebei met open armen ontvangen.

Voor Liverpool is het de eerste en ook direct de grootste kans op een prijs dit seizoen. In de FA Cup en de Champions League is het met een plek in de achtste finales nog volop in de race voor de eindzege, maar er zijn nog steeds vier zeges nodig voor toernooiwinst. In de Premier League staat het er beter voor; het gat met koploper City is na de eclatante 6-0 zege op Leeds United woensdag nog maar drie punten.

De Liverpudlians, die richting de finale afrekenden met Norwich City, Preston North End, Leicester City en Arsenal, zijn dan ook de grote favoriet in hun eerste League Cup-finale sinds 2016, toen het verloor van City. Chelsea, dat het toernooi in 2015 voor het laatst won en in 2019 op Wembley eveneens onderuit ging tegen The Citizens, heeft na de WK-winst twee weken geleden al een prijs binnen. Het betekende een opstekertje in een tot nu toe matig 2022, waarin Thomas Tuchel zijn ploeg nog niet volledig aan de praat heeft gekregen. De achterstand op City is inmiddels al tien verliespunten. Het bereiken van de League Cup-finale ging bovendien moeizaam; Brentford en Tottenham werden simpel verslagen, maar in de rondes daarvoor bleken tegen zowel Aston Villa als Southampton penalty’s nodig om te winnen. Het leidt ertoe dat Chelsea de underdog is zondag. Maar de kans dat leerling Tuchel zijn landgenoot en tevens meester Jürgen Klopp verrast, is altijd aanwezig.

Zondag, 18.30 uur: Real Sociedad – CA Osasuna

Dat LaLiga sterk zou nivelleren dit seizoen, werd in de zomer al voorspeld. Dat Sociedad daardoor één van de outsiders kon zijn voor de titel, was een andere gedachte. Het eerste kwam uit, het tweede vooralsnog niet. De Europa League-beul van PSV begon nog uitstekend aan het seizoen, maar is het inmiddels helemaal kwijt. De laatste keer dat de ploeg twee competitiezeges op rij boekte, dateert alweer van eind september. Het voorlopig dieptepunt kon men vorige week noteren. In de derby bij Athletic Bilbao ging La Real met 4-0 keihard onderuit.

Het is één van de vele klappen die de ploeg van Imanol Alguacil de laatste weken moest incasseren. In de competitie is het door de vele uitglijders gezakt naar plek zeven, waardoor de CL-ambities in de ijskast staan en überhaupt Europees voetbal halen allang geen sinecure meer is. Een eventuele uitweg via de EL of de beker is er ook niet meer. Donderdag schakelde RB Leipzig Sociedad uit in Europees verband, in de Copa del Rey bleek Real Betis begin februari veel te sterk (4-0).

Het staat in groot contrast met de rust die elders in Baskenland heerst. Osasuna maakt een voor haar begrippen uitstekend seizoen door en staat met een tiende plek keurig in de grauwe middenmoot van LaLiga. Europees voetbal lijkt een brug te ver, degradatie is zolang een wonder uitblijft eveneens uitgesloten. Het zorgt ervoor dat de ploeg uit stierenrenstad Pamplona het seizoen in relatieve rust kan uitspelen. En daarmee is het een plaag voor de topclubs. Zo wist het in eigen huis FC Barcelona en Sevilla op een gelijkspel te houden, won het bij Villarreal en pakte het een punt bij koploper Real Madrid. Voor Sociedad is de regiogenoot zodoende absoluut geen prettige tegenstander in de huidige situatie. Een nieuwe derbynederlaag is dan ook niet uitgesloten.

Zondag, 20.45 uur: Lazio – Napoli

Een week nadat letterlijk alle topploegen in de Serie A punten lieten liggen, treffen twee grote clubs elkaar. Zowel Lazio als Napoli speelde vorige week 1-1 tegen laagvliegers Udinese en Cagliari, waardoor beiden een gouden kans misten om goede zaken te doen. De Romeinen, die zesde staan, verzuimden een grote stap te zetten richting een CL-ticket. Napoli miste juist de kans om de koppositie over te nemen. En dus staat er dit weekend voor allebei de ploegen extra druk op.

Vooral in Napels is de hunkering naar prijzen groot. De laatste landstitel dateert alweer van 1990. De Napolitanen begonnen dit jaar ijzersterk, maar in het najaar kwam de klad er enigszins in. Luciano Spalletti heeft de motor inmiddels weer redelijk aan het draaien gekregen. Zo zijn de Partenopei in de competitie nog ongeslagen dit kalenderjaar. Europees is het dat sinds donderdag niet meer; Barça kegelde Napoli overtuigend uit de Europa League.

Ook Lazio vond deze week zijn Europese Waterloo. FC Porto bleek over twee duels te sterk. Het tekent de wisselvalligheid bij de Romeinen. Vooral in de toppers wist het nog niet te overtuigen. De heenwedstrijd in Napels bleek daarin een dieptepunt; in november gingen de Biancocelesti op bezoek in Napels met liefst 4-0 onderuit. Dat Lazio nog maar vier punten achterstaat op een CL-ticket, komt vooral door de wisselvalligheid in de gehele Italiaanse top. Het neemt niet weg dat een zege zondag cruciaal is als de ploeg nog een goede kans wil houden op een optreden in het miljardenbal volgend jaar. Voor Napoli geldt juist dat een overwinning nodig om kansrijk te blijven in de titelstrijd. Al met al zijn de belangen bijzonder groot. En dat maakt deze Italiaanse kraker een heerlijke afsluiter van een bewogen weekeinde.