Het droomelftal van Christian Willaert: De Louis Vuitton-tassen van Pantelic en ski-talks met Cruijff

12 januari 2022 - 12:00

Wanneer je zonder restricties een Droomelftal mag opstellen, schieten namen als Lionel Messi, Cristiano Ronaldo en Pelé toch direct door je hoofd. Niet bij Christian Willaert, die in de eerste aflevering van deze serie een elftal heeft opgesteld van (ex-) spelers met wie hij ooit eens sprak. Vaak hield de ESPN-presentator het dan niet bij een interviewtje na de wedstrijd. Zo sprak hij met Johan Cruijff over skiën met de kinderen, kreeg hij een handtekening van Diego Maradona die vervolgens van hem gestolen werd en moest hij de Louis Vuitton-tassen van Marko Pantelic vervoeren. Het droomelftal van Christian zit dus vol mooie verhalen die alle kanten opschieten en is bovendien goed voor elf verschillende nationaliteiten!

  1. Heurelho Gomes: De twijfelaar

Te beginnen met Heurelho Gomes: de sluitpost van het elftal. “Hij is zo’n liefhebber van het keepersvak dat hij maar geen afscheid kan nemen”, begint Christian over de nog altijd niet gepensioneerde Gomes, die in zijn tijd bij PSV stiekem best onzeker was. “Hij was, hoe gek het ook klinkt, ook een twijfelaar. Als hij in een wedstrijd een fout maakte, dan kwam het voor dat hij een kwartier later naar zijn hamstring greep. Dan had ik het idee dat hij eigenlijk helemaal niks had, hij speelde ook altijd weer in de wedstrijd erna. Dan was hij onzeker en liet hij zich wisselen om geen meer fout te maken. Hij heeft dat nooit toegegeven, maar ik heb meerdere collega’s die dat wel dachten.” Na zijn tijd in Eindhoven vertrok de Braziliaan naar Tottenham Hotspur. Over de goalie zijn tijd in Londen sprak Christian met de grote Gary Lineker. “Hij was heel erg verbaasd dat Gomes zo populair was in Nederland, omdat hij het in Engeland moeilijk had in het begin. Het bleek al snel dat hij gewoon niet goed in zijn fel zat. Als ik dan vertelde dat hij gewoon een knuffel van iedereen nodig had, dan begon Lineker te lachen. Hij zei: ‘als je in Engeland voor de training het spelershome binnenkomt, dan zegt er misschien iemand ‘hm’ en dat is het wel.” Ook sprak Christian de oud-doelman van PSV zelf in levende lijve, maar aangezien de Braziliaanse goalie Spaans noch Engels sprak, kon er in dat interview niet echt in de diepte gedoken worden.

2. Pavel Nedved: De boomstammensjouwer

Aan aanvallende invloeden kent dit droomelftal geen gebrek, Pavel Nedved is namelijk de ‘rechtsback’. Christian kwam Nedved tegen bij een fotosessie die de ESPN-verslaggever, voorafgaand aan de wedstrijd tussen Juventus en Ajax, samen Zlatan Ibrahimovic en Mino Raiola bezocht. “Op die sessie heb ik Nedved de hand geschud. Na de wedstrijd heb ik hem aangevraagd en geïnterviewd. Hij kwam over als een hele rustige en bedeesde jongen, met natuurlijk dat aparte kapsel.” De Tsjech werd nog bijna de buurman van de toen nog jonge Ibrahimovic. “Dat probeerde Raiola omdat Nedved niet zo weg van was van de stad. Die woonde in de natuur en was alleen maar boomstammen aan het sjouwen en fit aan het worden, maar Zlatan hield wel van een beetje show-off in het centrum. Dus Raiola kreeg dat niet voor elkaar.”

3. Michel Platini: Van jeugdheld naar UEFA-bobo

Voor Christian is Michel Platini een van zijn jeugdhelden. Platini trad jaren na zijn imposante carrière in dienst als voorzitter van de UEFA. In die functie sprak de elftalsamensteller de Franse voetbalheld. “Door een Jeugd-EK was hij in Nederland, hij had dat prachtige Frans-Engelse accent. Door die ontmoeting ben ik hem ook in de jaren daarna nog gaan volgen.” In die jaren verbasterde de kleurrijke voetballer tot een zakelijke ‘bobo’. “Ik was daardoor ook wel een beetje teleurgesteld in hem”, reageert Christian. “Als voetballers bestuurders worden, dan houden ze het niet zo lang uit en zijn ze de tijd dat ze het doen een luis in de pels. Hij was wel echt onderdeel van het establishment geworden. Dat is later ook wel gebleken met zijn stem voor Qatar.” Toch blijft Christian de scheiding maken tussen de voetballer Platini en de bobo die Platini is geworden. “Eigenlijk is dat een complete scheiding en laten we ook eerlijk zijn: van de meeste spelers weten we eigenlijk helemaal niet hoe ze echt in elkaar steken. Er zijn heel veel journalisten die heel erg benieuwd zijn naar een lievelingskleur van de speler, of welke pasta hij het liefst eet. Het interesseert mij eigenlijk helemaal niks. Ik ben puur geïnteresseerd in het voetbal. Hoe iemand daarbuiten over het leven denkt, vind ik eigenlijk niet zo heel interessant. Hoewel je soms ook getroffen kan worden door hoe mensen in elkaar zitten, maar het is meestal niet waar ik naar vraag of waar ik naar zoek.”

4. Steven Pienaar: “Vrij vergevingsgezind”

Op het middenveld heeft Christian een plekje gereserveerd voor de oh zo lieve, maar toch ook wel aparte Steven Pienaar. Pienaar vertelde Christian in dienst van Dortmund tijdens een wedstrijd dat hij er misschien maar eens mee moest gaan stoppen! “Het was een beetje een aparte jongen. Ik zat dan vaak in Duitsland en dan ging ik met een cameraman naar wedstrijden toe. Ik was een keer bij HSV-Dortmund en toen was Pienaar aan het warmlopen. Hij zag mij en zei: ‘hey, hallo! Hoe is het?’ Hij stopte gewoon met warmlopen voor een praatje met mij. Ik vroeg aan hem hoe het was, het enige wat hij antwoordde was: ‘klote’. Ik vertelde dat hij een goede speler was en dat hij vanzelf weer aan bod zou komen, maar hij zei: ‘anders kap ik er gewoon mee’. Gelukkig heeft hij dat niet gedaan en is hij daarna nog naar de Spurs en Everton gegaan.” Om te duiden dat hij naast een aparte ook een zeer sympathieke kant had, komt Christian met een verhaal wat zich niet alleen buiten de lijnen, maar wel heel ver van het voetbal afspeelde. “Ik vond het een hele sympathieke gozer. Op een gegeven moment was er een nieuwtje over hem dat hij verdacht zou zijn van een aanrandingszaak. Je moet nooit vroeg zijn met het trekken van conclusies, maar het eerste wat ik toen dacht was: dit is zeker niet waar. Het bleek ook niet waar. Degene die toen aangifte heeft gedaan, is later weer bij hem teruggekomen. Hij was dus ook vrij vergevingsgezind.”

5. Johan Cruijff: Over Skiën met de kleinkinderen

Voor wat betreft de Nederlander in het elftal kon Christian kiezen voor Marco van Basten, maar als je ook met Johan Cruijff gesproken hebt dan is de keuze uiteraard makkelijk. De ontmoeting waar Christian over verteld kwam tot stand door een interview voor de Johan Cruijff-foundation, maar ging volledig de andere kant op. “Hij stond heel erg te boek als een briljant persoon, maar ook eigenzinnig en iemand die altijd de confrontatie zocht. Ook zagen mensen hem als onderkoeld en misschien zelfs een beetje kil. Ik kwam tussen zijn telefoongesprekken met hem aan de praat. Ik was toen net wezen skiën met mijn kinderen, die toen heel klein waren. Zijn kleinkinderen waren ook die leeftijd en hij begon een heel verhaal over het feit dat sporten met kleine kinderen heel lastig is, terwijl je al vanaf heel jong met ze kan gaan skiën. Hij was daar helemaal enthousiast over en we zaten daar een half uur heel geanimeerd over te praten. Toen merkte ik ook dat hij, en dat is later ook wel bekend geworden, zeker als het om familie gaat eigenlijk juist een hele warme man is. Hij onthield het ook. Als ik hem drie jaar daarna sprak bij de opening van een Cruijff-court dan zei hij: ‘Christian, AT5 toch?’ Dat vond ik wel heel leuk. Ik dacht van: dit is qua karakter een hele andere man dan mensen inschatten vanuit zijn publiek persoon.”

6. Hristo Stoichkov: Steenkolen Spaans in drijfnat Bulgarije

In een elftal met elf verschillende nationaliteiten heb je aan Hristo Stoichkov natuurlijk een goeie. De Bulgaar heeft overigens wel meerdere links met Nederland. “Hij heeft ooit bijna voor Roda JC gespeeld, zo heeft Nol Hendriks mij eens verteld. Roda speelde een oefenwedstrijd tegen CSKA Sofia en wilde hem toen halen, maar Barcelona speelde later ook tegen Sofia en zagen toen hoe goed hij was. Toen was Roda natuurlijk kansloos.” Bij Barcelona kwam Stoichkov onder Cruijff te spelen, voor wie hij ontzettend veel bewondering voor heeft gekregen. Dat bleek wel toen Christian hem in nogal barre omstandigheden sprak. “Ik heb hem geïnterviewd als bondscoach van Bulgarije. Het was zo’n stadion met zo’n sintelbaan en het regende echt pijpenstelen. Zeker toen waren de plaatsen voor journalisten niet zo heel goed geregeld. Ik ben echt zeiknat geregend, dus toen ik hem na de wedstrijd moest interviewen moest hij wel lachen om het feit dat ik er als een verzopen kat bijstond. Hij sprak geen Engels, maar wel Spaans. Hij vond het toch wel weer leuk dat ik daar zo nat als wat hem in het steenkolen Spaans stond te interviewen. Hij was heel vriendelijk en vertelde veel over Cruijff. Hij sprak met heel veel warmte over Cruijff, over hoe Cruijff zijn voetbalmening had gevormd. Stoichkov was natuurlijk altijd l’enfant terrible en pakte nog wel eens een rode kaart. Cruijff strafte hem dan niet, maar gaf hem gewoon de aanvoerdersband en daarmee de verantwoordelijkheid. Dat werkte.”

7. Luís Suarez: “Hij had toen nog niemand gebeten en at gewoon nog pizza’s

Ook het interview met een andere spits van grote moest in het Spaans. Bij Luís Suarez kwam er opvallend veel meer uit toen Christian hem in het Spaans gingen interviewen in plaats van het Nederlands. “Toen hij al bij Ajax zat keek ik beelden terug van de tijd dat hij bij FC Groningen voetbalde. Het viel me op dat hij toen een beetje babyvet had, dus ik zei tegen hem: ‘je was toen een beetje een dikkertje’. Toen begon hij heel hard te lachen en gaf hij het bovendien volmondig toe. Hij zei dat hij toen helemaal niet op zijn voeding lette en hij van lekker eten hield. Hij had toen nog niemand gebeten en at gewoon nog pizza’s. Hij zei ook dat hij daarna eigenlijk pas geleerd had om beter op zijn voeding te letten”, vertelt Christian lachend over de spits van wie hij al vroeg gecharmeerd was.

8. Zlatan Ibrahimovic: “Holiday cameraguys”

Jaren geleden was het voor Christian normaal geworden om Zlatan Ibrahimovic af en toe te interviewen. Ibrahimovic bevond zich destijds in zijn jongere jaren, maar was al precies hetzelfde als hij nu is. “Ja, honderd procent. Hij was totaal niet verlegen en erg overtuigd van zichzelf. In interviews ging hij ook al snel tegenvragen stellen. Ik weet nog dat er in die tijd steeds meer online gebeurde. Dus in plaats van drie camera’s, stonden er nu zes. Nadat hij AT5 en de NOS had gedaan zei hij dan: ‘I’m not gonna talk to these holiday cameraguys’. Toen was hij zelf negentien”, zegt Christian lachend. Dit soort confrontaties werden later in de carrière van de Zweed eerder regel dan uitzondering. Christian tipte in zijn laatste zinnen over de oud-spits van Ajax deze video die dat zonder meer bevestigd.

9. Marko Pantelic: “Mijn hele achterbak lag vol met Louis Vuitton-tassen van hem”

Christian wist in 2009 als eerste journalist dat Marko Pantelic voor Ajax zou gaan tekenen. Hij had namelijk uitstekend contact met de zaakwaarnemer van de Serviër: Dick van Burik. Vervolgens kwamen de verhalen vanzelf… “Ajax en Martin Jol ontkende van alle kanten dat hij zou komen, maar op het moment dat Ajax zat te onderhandelen met zijn zaakwaarnemer kreeg ik uit de onderhandelruimte sms’jes met de tekst: ‘we zijn er bijna uit. Ze willen twee jaar, maar Marko wil maar één jaar.’ Dus ik had alle details en we hebben het nieuws toen ook gebracht. Ajax bleef het maar ontkennen.” Na even onderhandelen sloot Ajax een deal met de cultspits. De eerder genoemde spelersmakelaar gaf Christian de mogelijkheid tot het eerste interview. “Hij zei: ‘kom maar naar Schiphol, dan regel ik dat wel’. Dus ik zat in de auto bij Schiphol en die Van Burik ging hem ophalen.” Dat ophalen verliep echter niet helemaal soepel. “Van Burik schrok een beetje want Pantelic had niet één koffer bij zich, maar voor tien rooitjes aan Louis Vuitton-tassen.” Vervolgens kwam Christian weer in het spel. “Toen belde Van Burik mij op, hij zei: ‘het past allemaal niet in mijn auto joh, kunnen we niet een paar van die tassen in jouw auto doen, dan rij je effe mee’. Ik dacht: dat is prima, want dat interview loop ik dan in ieder geval niet meer mis. Dus toen lag mijn hele achterbak lag vol met Louis Vuitton-tassen van hem”, besluit hij lachend.

10. Diego Maradona: “Het is de enige persoon waar ik ooit een handtekening aan heb gevraagd”

En ja, ook sprak Christian met Diego Armando Maradona. “Het was een korte conversatie, maar ik vergeet hem niet”, vertelt hij over zijn gesprek met Maradona in de dagen rondom het Amsterdam Tournament waaraan Boca Juniors in 2005 deelnam. “Ik moet zeggen dat hij wel heel warm, aardig en vriendelijk was. Hij was toen technisch directeur van Boca Juniors en dat was hij eigenlijk net geworden, maar hij gaf helemaal geen interviews en dat had hij overal al gezegd.” Toch waagde Christian een poging. “Ik probeerde te zeggen dat AT5 een kleine zender was en vroeg hem of het dan niet juist mooi was om voor zo’n volkszender dan toch een interview te geven. Ik probeerde een beetje te appelleren, maar hij deed het toch echt niet.” Dus probeerde Christian het op een andere manier. “Toen zei ik: ‘is het dan misschien mogelijk omdat je nog niet officieel begonnen bent als technisch directeur?’ En toen kreeg ik zo’n blik van: niet begonnen? Ik ben wel begonnen!” Een interview kwam er ook na de tweede poging dus niet, maar een handtekening wel. “Ik had in steenkolen Spaans mijn vragen opgeschreven en aan het einde van het liedje had ik al door dat het hem niet ging worden. Dus toen draaide ik mijn blaadje om en vroeg ik of ik dan wel een handtekening mocht.” ‘Jaaaa’, imiteert Christian de Argentijnse grootheid. “Dat was geen enkel probleem. Het is de enige persoon waar ik ooit een handtekening aan heb gevraagd.” Die handtekening is, hoe jammer ook, niet meer in bezit van Christian. “Ik ben hem kwijt, hij is gepikt”, zegt hij over de paraaf die lang geleden van hem gestolen werd. “Ik ging toen werken voor Talpa en toen kregen we allemaal zo’n lijstje waar we een foto van onze families in konden doen. Ik ben niet zo sentimenteel, dus ik dacht: ik doe die handtekening van Maradona erin. Maar ja, iedereen kon in die ruimte komen. Dus na een paar maanden was hij opeens weg.” Teruggevonden heeft Christian hem nog steeds niet. “Ik heb nog op eBay gekeken of iemand hem te koop aanbood, maar ik heb hem niet terug kunnen vinden en ben hem echt voor eeuwig kwijtgeraakt.”

11. Genaro Gatusso: “Zo was hij helemaal niet”

Van de grootste voetballer in Napolitaanse dienst ooit gaan we tot slot naar een oud-speler die ook een rolletje heeft gespeeld in Napels. Bij Genaro Gatusso gebeurde dit als trainer. Eind 2020 nam AZ het in Italië op tegen Napoli. Namens ESPN was Christian van de partij. Waar buitenlandse verslaggevers normaal gesproken geen kans krijgen om de trainer van de thuisspelende ploeg te interviewen, was Napoli-coach Genaro Gatusso opvallend open. “Ik had die fanatiekeling met dat vuur in zijn ogen voor me, maar zo was hij helemaal niet. Het was echt een gentlemen en hij was ontzettend vriendelijk.” Tegen alle verwachtingen in won AZ in Napels, waardoor Christian na de wedstrijd alsnog die fanatieke versie van Gatusso verwachtte. “Ik dacht: nu komt natuurlijk die vechtersmentaliteit en het niet tegen je verlies kunnen naar boven, maar blijkbaar herinnerde hij het gesprek van de dag ervoor zich nog. Hij was namelijk meteen akkoord en hij gaf weer een heel vriendelijk interview aan de rand van het veld, terwijl hij net met Napoli van AZ verloren had. Dat heeft indruk op mij gemaakt en hij heeft als speler natuurlijk ook indruk op mij gemaakt. Het is trouwens de enige verdedigend ingestelde speler in mijn team”, besluit Christian grinnikend.