De Kijkwijzer: Europa ontwaakt uit winterslaap, Afrika Cup gaat van start

07 januari 2022 - 16:58

Het nieuwe jaar is inmiddels alweer bijna een week bezig. Op voetbalgebied werd 2022 op Nieuwjaarsdag geopend met een heerlijke kraker tussen Arsenal en Manchester City. Komend weekend gaan we rustig verder. Zo beginnen ook de Bundesliga en de Serie A aan de tweede seizoenshelft en geven de Premier League- en Championship-clubs voor het eerst dit seizoen acte de présence in de FA Cup. En als klap op de vuurpijl begint zondag ook de Afrika Cup.

Door Luuk ten Kleij

Vrijdag, 20.30 uur: Bayern München – Borussia Mönchengladbach

De tweede seizoenshelft in de Bundesliga wordt geopend met hetzelfde treffen als waarmee het seizoen afgelopen augustus begon. Vijf maanden geleden trapten Gladbach en Bayern de jaargang in Mönchengladbach af met een 1-1 gelijkspel. Het betekende een kleine domper voor Der Rekordmeister, maar die zijn de Zuid-Duitsers inmiddels allang weer te boven. Weinig verrassend werd Bayern ‘Herbstmeister’. Overtuigend ook, want na zeventien duels is het gat met naaste achtervolger Borussia Dortmund al liefst negen punten.

Toch zal Bayern er richting vanavond niet helemaal gerust op zijn. Deels door het eerste treffen in Mönchengladbach dit jaar, maar toch vooral wegens het tweede onderonsje daar dit seizoen. In oktober reisde de ploeg van Julian Nagelsmann nogmaals af naar Mönchengladbach – voor de DFB-Pokal – om vervolgens met de staart tussen de benen weer terug te keren naar München. Gladbach veegde de koploper namelijk met liefst 5-0 van het veld. Helaas voor Die Fohlen was dat ook het laatste hoogtepunt van het seizoen tot nu toe.

Sinds die eclatante bekerzege is het namelijk hard bergafwaarts gegaan voor de ploeg van Adi Hütter. De afgelopen zomer van Eintracht Frankfurt overgekomen oefenmeester zag zijn team al sinds 20 november – toen de kansloze hekkensluiter Greuther Fürth met 4-0 werd verslagen – niet meer winnen. Vlak voor de winterstop leek daar eindelijk verandering in te komen, maar tegen TSG 1899 Hoffenheim ging het in de 91e minuut alsnog mis: 1-1. En dus is de druk bij de teleurstellende nummer veertien – die slechts twee punten boven de degradatiestreep staat – torenhoog. Misschien dat corona Gladbach een handje kan helpen.

Zaterdag, 13.45 uur: Millwall – Crystal Palace

Helemaal na vorig weekend is de titelstrijd in de Premier League haast zeker beslist. Na 21 duels heeft koploper Manchester City al een gat van acht verliespunten geslagen met nummer twee Liverpool. Voor spanning in het Engelse voetbal kun je daardoor beter terecht bij de nimmer teleurstellende FA Cup. Het toernooi begon enkele maanden geleden al voor de lager spelende clubs, dit weekend stromen ook de PL- en Championship-clubs in.

En dat zorgt ervoor dat ook het Engelse bekertoernooi nu écht begint. Fijn voor de voetballiefhebber, want de FA Cup wordt vaak betiteld als het mooiste bekertoernooi ter wereld. Dat komt mede door de vaak prachtige affiches die ook deze ronde weer op het programma staan. Vooral als de kleinere ploegen vol historie de clubs uit het PL-walhalla treffen. En helemaal als het dan ook nog een stadsderby betreft, zoals zaterdag om 13.45 uur het geval is.

Vanuit Zuid-Londen mag Palace naar het oosten van de stad afreizen, richting The New Den. Dat kan het met redelijk wat vertrouwen doen, want de ploeg van Patrick Vieira presteert met een elfde plaats tot nu toe prima. Dezelfde positie wordt een niveau lager bekleedt door Millwall. The Lions¸ die twee jaar op het hoogste niveau acteerden, draaien de laatste jaren redelijk stabiel mee in de middenmoot van de Championship. Daarmee lijkt Millwall een vrij saaie club, maar niets is minder waar. De Oost-Londenaren staan bekend om hun buitengewoon fanatieke supporters, die de club door de jaren heen een soms bedenkelijke reputatie hebben toegebracht. Helemaal omdat het duel met Palace een derby is, kan het er zaterdag heftig aan toe gaan. En dat maakt de voorpret eigenlijk alleen maar groter.

Zaterdag, 21.00 uur: RC Lens – Stade Rennais

In het land der Parijse suprematie is de strijd om de plekken achter Paris Saint-Germain ouderwets spannend. Het verschil tussen nummer twee OGC Nice en nummer veertien Stade de Reims is halverwege slechts tien punten. Lens (negende) en Rennais (vierde) bevinden zich in die regionen en worden door slechts vier punten gescheiden. Het maakt het onderlinge treffen des te interessanter. Want als het de laatste weken wat weggezakte Lens – dat in de competitie voor het laatst won op 5 november – nog wat wil in de strijd om een Europees ticket, is een zege zaterdag nodig.

In Stade Bollaert-Delelis zullen de gedachten daarmee teruggaan naar vorig seizoen. De Noord-Fransen kwamen een punt te kort voor een Europees ticket. En wie ging er vandoor met dat startbewijs voor de Conference League? Inderdaad, Rennais. Les Rouges et Noirs presteren de laatste jaren sowieso uitstekend en willen hun Champions League-debuut van vorig jaar graag snel een vervolg geven. Dan zal de ploeg, net als Lens, echter wel een streep moeten zetten achter de vaak wisselvallige resultaten van het vorige kalenderjaar. De eerste wedstrijd van 2022 bood in dat opzicht evenwel geen hoop.

Rennais blameerde zich vorige week namelijk in het Franse bekertoernooi. Tegen Ligue 2-hekkensluiter AS Nancy-Lorraine, dat in de vorige ronde met drie man minder ES Troyes AC al uitschakelde, ging het na penalty’s onderuit. Lens zal daarentegen een stuk meer zelfvertrouwen hebben. Zij kwamen een 0-2 achterstand in de derby met Lille OSC dinsdag in de 95e minuut te boven, om de strafschoppenserie vervolgens in winst om te zetten. Aan Le Sang et Or de taak die lijn de rest van dit jaar door te zetten.

Zondag, 18.30 uur: AS Roma – Juventus

De Serie A begint met een ramvol programma aan het nieuwe jaar. Gisteren stonden er – op Driekoningen – al tien duels op de rol, maar door corona werden er vier afgelast. Zondag staat er vooralsnog wel een volledig programma op de rol. En waar we nog geen 24 uur geleden toppers als AC Milan – AS Roma en Juventus – Napoli voorgeschoteld kregen, kunnen we zondag genieten van Internazionale – Lazio en Roma – Juve. Het maakt de start van het nieuwe jaar voor zowel de Romeinen als de Turijners interessant, maar tegelijkertijd loodzwaar.

Voor beide ploegen zijn de twee krakers ook direct cruciaal als men nog een rol wil spelen in de titelstrijd. Juve sloot een teleurstellend 2021 af met een vijfde plek en twaalf punten achterstand op koploper Inter, Roma staat zesde en heeft twee punten minder dan I Bianconeri. Maar waar de ploeg van Massimiliano Allegri vorige maand een stijgende lijn inzette, ging José Mourinho flink teleurgesteld het nieuwe jaar in. In de laatste wedstrijd van 2021 bleef Roma tegen laagvlieger Sampdoria namelijk steken op 1-1.

Wat Mourinho echter houvast kan geven, is het optreden van zijn ploeg in de éénnalaatste wedstrijd van het vorige jaar. In Bergamo wist de ploeg toen met 4-1 over nummer vier Atalanta heen te walsen. Het is tegelijkertijd één van de weinige duels waarin de Portugese oefenmeester Roma écht zag overtuigen. Van Juve kan evenwel hetzelfde worden gezegd. Want hoewel Allegri’s equipe in december ongeslagen bleef, kon het tegenstanders geen moment angst inboezemen. Het matige heenduel – dat in oktober in een 1-0 zege voor Juve eindigde – bleek in dat opzicht tekenend. Voor beide ploegen is het zaak dat juk direct van zich af te spelen. Anders kan 2022 na negen dagen al tot een gefaald seizoen leiden.

Maandag, 17.00 uur: Marokko – Ghana

Nadat het Afrikaanse equivalent van het EK ruim twee jaar geleden eenmalig in de zomer werd gehouden, vindt de Afrika Cup nu weer traditioneel plaats in de winter. Eigenlijk zou het toernooi in de zomer van 2021 plaatsvinden, maar dat werd een halfjaar naar voren geschoven door het klimaat in gastland Kameroen. Door het coronavirus werd het toernooi vervolgens een jaar verschoven. De pandemie leek ook nu even roet in het eten te gooien, maar vanaf zondag gaan we toch écht los in het midden van Afrika.

Het zorgt er weer voor dat verschillende Europese (top)clubs belangrijke spelers een maand kwijt zijn. Daardoor is het toernooi echter wel het kijken waard. Niet alleen lopen er meer dan genoeg topspelers en talenten rond op het toernooi, het is buiten het voetbal om ook gewoon volop genieten. Vooral als je van vliegende (onbestrafte) tackles, matige, geelgekleurde velden, aftandse stadions en andere zaken die de romantiek van voetbal weergeven, houdt.

Marokko en Ghana zijn samen met de Comoren en het door corona gevelde Gabon ingedeeld in Groep C en zijn in die poule de twee favorieten voor de groepswinst. Beide selecties herbergen enkele gevestigde namen. Zo kunnen de Ghanezen putten uit onder anderen de broertjes Jordan (Crystal Palace) en André Ayew (Al Sadd), Daniel Amartey (Leicester City), Mohammed Kudus (Ajax), Kamaldeen Sulemana (Stade Rennais) en Thomas Partey (Arsenal). En spelers als Achraf Hakimi (Paris Saint-Germain), Souffian El Karouani (NEC), Youssef En-Nesyri (Sevilla), Tarik Tissoudali (KAA Gent) en Zakaria Aboukhlal (AZ) staan op de lijst bij Marokko. Bij de Noord-Afrikanen ontbreken Hakim Ziyech en Noussair Mazraoui. Beiden liggen in de clinch met bondscoach Vahid Halilhodžić en zijn gepasseerd. Het is een kwalitatieve aderlating voor de Marokkanen, die niet tot de topfavorieten worden gerekend. Aan de Bosnische bondscoach de taak dat ongelijk te bewijzen.