De Kijkwijzer: cruciale duels in Portugal en Engeland tijdens drukke feestdagen

26 december 2021 - 10:00

Kerst: de tijd van gourmetten, kerstbomen, Home Alone, Mariah Carey, lockdowns en het plaatje van de Boxing Day-resultaten uit 1963. Waar de Eredivisie geniet van een welverdiende winterstop, wordt er in genoeg andere landen nog gevoetbald. Uiteraard in Engeland, maar ook de Belgen, Portugezen en Spanjaarden schotelen ons voetbal voor tijdens de feestdagen. Het zorgt ervoor dat we als Nederlanders in deze door corona saaie tijd toch nog wat te genieten hebben. Maar welke wedstrijden zijn tijdens de feestdagen nou echt het kijken waard?

Door Luuk ten Kleij

26 december, 18.30 uur: Union Saint-Gilloise – KAA Gent

Bij de bekendmaking van het wedstrijdprogramma dacht men in Gent waarschijnlijk een rustig dagje te hebben na het kerstdiner. Een uitwedstrijd bij een ploeg die voor het eerst sinds 1973 op het hoogste niveau speelt, mag op papier geen probleem vormen. Enkele maanden later zullen de Gentenaren echter met een weinig geruststellend gevoel afreizen naar Brussel. Want waar De Buffalo’s met een vijfde plaats enigszins teleurstellen, is Union na twintig speelronden de trotse koploper van de Belgische competitie. En de marge naar nummer twee Club Brugge, dat zondag de stadsderby met Cercle Brugge uitvecht, is al zes punten.

Het klinkt als een roze wolk die binnen de kortste keren uiteen gaat spatten, maar vooralsnog duidt niets erop dat Union zal instorten. In het iconische Stade Joseph Marien maken Deniz Undav en Dante Vanzeir de dienst uit. Nog geen jaar geleden waren beiden voor het grote publiek twee volstrekt onbekenden, inmiddels lijken ze na dit seizoen onhoudbaar voor Union. Eén van de dodelijkste duo’s in de geschiedenis van het voetbal jaagt elke tegenstander angst aan en blijft de Brusselse stuntpromovendus naar grote hoogtes stuwen.

Ook Gent weet wat het koningskoppel in huis heeft. In oktober verloor het in eigen huis met 2-0 van Union. De tweede treffer kwam voort uit een benutte penalty van Teddy Teuma, maar de 0-1 was weinig verrassend een coproductie van doelpuntenmaker Vanzeir en assistgever Undav. Het is één van de al zeven nederlagen die het wisselvallige Gent leed. Daar staat tegenover dat het vijf van de laatste zes competitieduels won en afgelopen woensdag de halve finales van de Belgische beker bereikte. Met de vorm zit het dus wel goed. Misschien dat Gent op die manier voor een verrassing – want dat zou een zege gek genoeg toch wel zijn – kan zorgen in een leeg Dudenpark.

28 december, 21.00 uur: Leicester City – Liverpool

Door de omikronvariant van het coronavirus is Boxing Day in Engeland behoorlijk uitgekleed. Toch staat er, mede door het ramvolle schema, nog genoeg op het programma. Zo ook dinsdag, wanneer er in de Premier League alweer een nieuwe speelronde aanvangt. Leicester – Liverpool, twee jaar geleden nog een heerlijk affiche op Tweede Kerstdag, is hét duel dat ons door de donkere dagen tussen kerst en nieuwjaar heen kan helpen. Vooral als het net zo’n spektakel wordt als afgelopen week op Anfield.

Woensdag troffen beide ploegen elkaar namelijk in de kwartfinale van de League Cup. Het B-elftal van The Reds en de A-keus van The Foxes schotelden ons een fenomenale wedstrijd voor, waarin Liverpool zich op knappe wijze terug knokte en na penalty’s aan het langste eind trok. Het was niet voor het eerst dat het treffen tussen beiden ploegen uitmondde in een spektakelstuk, want bij duels tussen Liverpool en Leicester zijn doelpunten haast gegarandeerd. Zo vielen er in de laatste acht edities in het King Power Stadium liefst 28 goals.

Vaak scoorde Liverpool vaker en de kans dat het dat dinsdag ook doet, is groot. De ploeg van Jürgen Klopp is goed in vorm – het veelbesproken gelijkspel bij Tottenham Hotspur vorige week buiten beschouwing gelaten – en blijft nog altijd op het vinkentouw van koploper Manchester City. Leicester daarentegen presteert dit jaar wisselvallig en moet het na zestien duels doen met een teleurstellende negende plek. Bovendien komen de The Foxes zondag ook al in actie, in tegenstelling tot Liverpool. Want waar het duel van The Reds met Leeds United is afgelast door corona, mag Leicester op Tweede Kerstdag op bezoek bij het ontketende City. Het belooft zodoende een weinig gezellige jaarafsluiting te worden voor de ploeg van Brendan Rodgers.

30 december, 22.00 uur: FC Porto – SL Benfica

Porto – Benfica is dé kraker van Portugal en ook dé topwedstrijd in de periode rond de feestdagen. De Portugese Klassieker, O Clássico, is niet alleen de strijd tussen twee grote rivalen, het is ook een cruciaal duel in de Portugese titelstrijd. En dan vooral voor Benfica, want de komende opponent van Ajax in de Champions League staat op dit moment vier punten achter op Porto, dat samen met Sporting CP de koppositie deelt. Het nog ongeslagen Porto kan daardoor een gigantische slag slaan.

Dat De Draken dat ook gaan doen, lijkt haast zeker. Waar Porto al tien wedstrijden op rij won, is Benfica niet in vorm. Het rekende de afgelopen weken nog overtuigend af met SC Braga (6-1) en CS Marítimo (7-1), maar in de toppers geeft het niet thuis. Stadsgenoot Sporting bleek drie weken geleden in Estádio Da Luz met 3-1 te sterk, donderdag gingen As Águias in de beker kansloos onderuit bij Porto (3-0). Niet voor niets wordt de roep om trainer Jorge Jesus de laan uit te sturen steeds groter.

Een nederlaag donderdag kan voor Jesus maar zo eens het einde betekenen. En dat vlak voor nieuwjaar. Het zal de gedrevenheid bij Porto extra groot maken. Ook omdat een zege betekent dat Benfica’s rol in de titelstrijd volgend jaar uitgespeeld lijkt, aangezien Porto bijzonder weinig laat liggen. Op twee gelijke spelen na wonnen de Noord-Portugezen nog alles. De CL-uitschakeling in het hectische duel met Atlético Madrid twee weken geleden was pijnlijk, maar Porto heeft zich er snel overheen weten te zetten. Met een zege donderdag sluit het 2021 uitstekend af. Weet Benfica dat feestje te verpesten, dan wordt de titelstrijd volgend jaar toch nog een razendspannende ratrace tussen de traditionele top-drie.

31 december, 16.15 uur: Valencia – RCD Espanyol

Op de laatste dag van 2022 keert LaLiga terug van een bijzonder korte winterstop. Acht dagen na de clash tussen Athletic Club en Real Madrid openen Valencia en Espanyol de tweede seizoenshelft. De rest van de speelronde staat gepland voor 2 en 3 januari en dus zijn de wedstrijden volgend weekend verdeeld over twee jaar. Het zal Valencia en Espanyol niet deren. Een zege is belangrijk om het voor beiden beladen jaar 2021 af te sluiten. Want een rollercoaster was het de afgelopen twaalf maanden aan de Middellandse Zeekust.

Valencia ontsnapte vorig seizoen maar net aan degradatie. Mede door financiële problemen en een bekritiseerde eigenaar daalde de sfeer in de sinaasappelstad tot het vriespunt. De nieuwe coach die afgelopen zomer binnenkwam, kon vervolgens ook op weinig goedkeuring rekenen. José Bordalás boekte met Getafe weliswaar goede resultaten, de manier waarop was ronduit vreselijk. Toch presteert hij prima met Los Che. Zo dateert de laatste nederlaag, 4-1 bij het goed presterende Real Betis, alweer van eind oktober. Veerkracht is ook aanwezig, zo bleek maandag. In de stadsderby bij Levante draaide Valencia een 2-0 achterstand om en won het met 3-4.

Na achttien duels staat de vervallen topclub zodoende achtste en heeft het evenveel punten als FC Barcelona. Een Europees ticket is nog altijd een zeer realistische mogelijkheid. Met een zege vrijdag stijgt het zelfs voor minimaal twee dagen naar de felbegeerde vierde plek. Afrekenen met Espanyol is evenwel niet zomaar gedaan. De tweede club van Barcelona promoveerde vorig jaar met speels gemak terug naar LaLiga en doet het na een jaar afwezigheid uitstekend in de hoogste afdeling. Los Pericos staan bijna halverwege op de elfde plek en overleggen prima resultaten. Zo won de ploeg al van Real Sociedad, miste het puur door een dubieuze strafschop een punt bij Barça, kapituleerde het tegen Atlético Madrid pas diep in blessuretijd en versloeg het Real Madrid. Om 18.00 uur de drie punten binnen hebben en zes uur later met een goed gevoel 2022 inluiden: het is het realistische doel van Espanyol.

1 januari, 13.30 uur: Arsenal – Manchester City

Naast Tweede Kerstdag is Nieuwjaarsdag ook zo’n feestdag waarop men in de Premier League traditioneel in actie komt. Voetbaltechnisch is het de opening van het nieuwe jaar en dat wordt in 2022 direct gedaan met een heerlijk affiche. Enkele jaren geleden was het misschien meer een kraker dan nu, maar ook in 2022 is Arsenal – City gewoon een topwedstrijd. Helemaal omdat The Gunners tot nu toe prima presteren en volop meedoen in de strijd om een CL-ticket.

Na de heenwedstrijd werd dat door niemand meer verwacht. In speelronde drie werden de Londenaren in Manchester van het kastje naar de muur gespeeld. Eindstand? 5-0. Het betekende dat Arsenal eind augustus samen met Norwich City de rijen van de Premier League sloot. Een nieuw rampseizoen dreigde, maar de ploeg van Mikel Arteta heeft zich prima herpakt. The Gunners blijven weliswaar wisselvallig, met een vierde plek na achttien wedstrijd kan iedereen met een rood-wit hart tevreden zijn. En toch is een nieuwe afslachting tegen City niet uitgesloten.

Dat komt vooral door The Citizens. Arsenal is in toppers al wankel en dan is City wel de moeilijkste topclub die je nu kunt treffen. De koploper is de laatste weken helemaal los, heeft een marge van drie punten richting achtervolger Liverpool en staat al liefst twaalf punten voor op Arsenal. Sinds de beschamende thuisnederlaag tegen Crystal Palace eind oktober won de ploeg al haar acht competitieduels. Vaak ook met duidelijke cijfers; afgelopen week werden Leeds en Newcastle United met 7-0 respectievelijk 4-0 over de slachtbank gehaald. Aan het herboren Arsenal de taak Pep Guardiola’s stoomwals in 2022 een halt toe te roepen.