Het Land van Mitchell van der Gaag

24 juni 2021 - 18:48

Het was een rollercoaster aan emoties gisteravond voor Portugal. Het land bungelde een paar minuten aan de rand van de afgrond, maar kwam met de schrik vrij. De regerend Europees kampioen had aan een 2-2 gelijkspel tegen Frankrijk genoeg om de groepsfase te overleven. Mitchell van der Gaag heeft dan wel geen Portugese roots, maar zijn band met het Iberische land is groot. Hij is er veelvuldig actief geweest als speler en trainer, bij CS Marítimo en Belenenses. We spraken met de huidige assistent-trainer van Ajax over Portugal. “Ik verwacht eigenlijk best wel veel, maar het spel is tot nu stroef.”

“Tegen Duitsland was het niet goed, maar na gisteren is er weer hoop, vooral door de grote man Cristiano Ronaldo. Toch zag je dat de coach zoekende is naar de juiste opstelling. Renato Sanches stond voor het eerst in de basis. Daardoor kwam er meer voetballend vermogen om de link tussen verdediging en aanval groter te maken. João Moutinho was ook weer terug. Dat begrijp ik aan de ene kant wel omdat hij voor routine zorgt, maar hij veroorzaakte daarmee ook dat Bruno Fernandes, die de eerste twee duels niet goed was, moest invallen als veredelde rechtsbuiten. De opstelling werd aangepast, want de nederlaag tegen Duitsland is hard aangekomen. Gisteren zagen we wel een reactie binnen de ploeg. De vastberadenheid was terug. We kunnen ook van België winnen.”

Wat verwacht je van Portugal?
“Ik verwacht best veel, maar het spel is tot nu stroef. Dat was in de voorbereiding ook al zo. De selectie schat ik hoog in en iedereen doet dat in Portugal. Als je kijkt naar de wedstrijden, dan is het nog niet heel boeiend. Op basis van kwaliteiten houdt de ploeg het vol. Het is een aardige tweestrijd tussen de oude manier van spelen, het verdedigende, en wat moderner vooruit verdedigen. Veel jongens spelen bij grote clubs en zijn dat laatste gewend. Dat zie je terug in de wedstrijden. Het is het allebei net niet heb ik het idee. Helemaal tegen Duitsland zag je best veel ruimte in de rug. Aan de andere kant is alles mogelijk. De kwaliteit is aanwezig. Ze worden wel gepusht door zo’n affiche tegen België nu.”

Hoe is de sfeer in Portugal?
“Ze zijn redelijk positief. Tegen Frankrijk heb ik een elftal gezien waarbij bepaalde spelers hun kwaliteiten naar boven kwamen. Na het duel tegen Duitsland was de stemming vrij negatief. Toen was de kritiek niet mals, maar dat was ook terecht. Het opportunisme is ook in Portugal aanwezig.”

coach *Mitchell van der Gaag* of Ajax U23

Op welke spelers doel je precies?
“Ja, Cristiano Ronaldo vind ik altijd geweldig. Maar dat is de makkelijke keuze natuurlijk. Bernardo Silva vind ik ook altijd een goede speler. Hij is interessant om naar te kijken.”

Hoe vindt je dat coach Fernando Santos het doet?
“Tegen Duitsland vond ik hem matig, toen had hij zijn dag niet. Maar dat gold voor de hele technische staf. Die deden de hele wedstrijd eigenlijk niks aan de problemen die Duitsland veroorzaakte. Er werd wel gewisseld, maar inhoudelijk veranderde er eigenlijk niets. Daaraan zie je dat Santos er nog niet helemaal uit is wat zijn sterkste opstelling is. Dat vind ik wel jammer. De machine die ze een aantal jaren geleden waren, zijn ze nu niet. Toen was de keuze beperkter en dus makkelijker. Nu er meer kwaliteit aanwezig is, zijn de keuzes moeilijker.”

Wat is de beste opstelling voor Portugal?
“De laatste lijn, inclusief keeper, zou ik hetzelfde laten. Het is jammer dat João Cancelo niet aanwezig is vanwege een coronabesmetting. Die zou bij mij altijd spelen. Maar goed, het is zoals het is. Renato Sanches en Danilo Pereira zouden dan daarvoor spelen, Bruno Fernandes op tien. Voorop Ronaldo samen met Bernardo Silva en Diogo Jota. Met name voorin zijn de keuzes wat beperkter.”

Er is veel kritiek op de verdedigende speelstijl van A Seleção. Ben je het daarmee eens?
“Nou, het is altijd de kracht van Portugal geweest om vanuit een goede organisatie, waarin de ruimtes klein worden gehouden, op de counter te spelen en via Ronaldo en standaardsituaties gevaarlijk te worden. Je ziet dat de laatste lijn nu al veel meer meevoetbalt en dat er niet echt druk naar voren is. Daarin zie je dat hikken op twee gedachten terug. Die keuze is nog niet gemaakt. Die tweestrijd was al voor het toernooi aanwezig. Vooral de kritiek op de twee verdedigende middenvelders Danilo en William Carvalho was groot. Dat zijn twee dezelfde types, maar het gaat wel goed de laatste jaren. Het verrast me niet dat Santos daaraan lang heeft vastgehouden.”

(L-R) *Quinten Timber* of Ajax U23, injury, coach *Mitchell van der Gaag* of Ajax U23

Als je één speler van Oranje mag selecteren voor Portugal, wie zou dat zijn?
“Ik denk Georginio Wijnaldum, omdat hij prima bij dit Portugese middenveld zou passen. Het is een speler die altijd aanwezig is.”

Portugal zit in de moeilijke helft van het speelschema. Hoe denk jij over het vervolg van het toernooi met deze tegenstanders?
“In Portugal hadden ze deze landen liever willen ontlopen, maar op dit moment is het niet anders. Je ziet wel het bewustzijn dit EK in vergelijking met 2016. Vooraf was de gedachte met name bij de bondscoach: “Wij gaan hier naartoe om weer Europees kampioen te worden. Ik pak voor een maand mijn koffer in en neem genoeg sigaretten mee.” Dat is heel anders dan in het verleden.”