5 minuten

,,Simone Inzaghi, sei un piccolo uomo!” Het lijkt een eeuwigheid geleden, maar begin vorig seizoen nog had de fanatieke supportersgroep van Lazio, de Curva Nord, geen goed woord over voor de succestrainer van nu. De oud-voetballer van de biancocelesti werd betiteld als een kleine man die te gretig op het baantje als hoofdcoach had geaasd.

door Eelco Brandes

Het is juli 2016 en Formello, het trainingscomplex van Lazio ten noorden van de eeuwige stad, staat weer eens in brand. De Romeinen hebben een bijzonder teleurstellend seizoen afgesloten op de achtste plaats en de fans zijn de grillen van de in hun ogen gierige voorzitter Claudio Lotito meer dan beu. De bom barst als de nieuwe Argentijnse trainer Marcelo Bielsa nog voordat hij daadwerkelijk begonnen is zijn contract verscheurt. Reden: hij ziet geen perspectief om met de huidige selectie zonder gerichte ‘beloofde’ versterkingen het ultra-aanvallende voetbal te spelen dat hij voor ogen heeft. Lotito haalt zijn schouders op en schuift Inzaghi, oud-spits van de club, naar voren.

Draai om de oren

Het jongere, veel minder getalenteerde, broertje van de bekende goalgetter Filippo ‘Pipo’ Inzaghi had binnen de club al aardig naam gemaakt door met de Primavera, de A1 van Lazio, zowel de Scudetto als de Coppa Italia te winnen en had het voorgaande seizoen als interim trainer afgesloten. Het feit dat de oud-spits eigenlijk al als hoofdcoach van satellietclub Salernitana in de Serie B aan de slag zou gaan wordt hem niet in dank afgenomen. De Curva Nord is laaiend en veegt in een ellenlange communiqué de vloer aan met de gehate voorzitter waarbij ook de nieuwe coach een flinke draai om zijn oren krijgt. ,,Je beweert een professional te zijn, maar je hebt je bij de impasse tussen Lazio en Bielsa als een kleine jongen laten gebruiken. Alles om maar op die hoogste trainersstoel terecht te kunnen komen.”

Luxesituatie

Alle ingrediënten voor een nieuw kansloos seizoen zijn daar. Zeker als sterspeler Antonio Candreva naar Inter verhuist en er nog geen vervanger voor de gestopte Duitse bomber Miroslav Klose is gehaald. Toch gaat Inzaghi, die drie keer voor het Italiaanse elftal uit kwam, geruisloos aan de slag om aan zijn elftal te bouwen. Met de nadruk op de achilleshiel van het elftal van vorig jaar: de verdediging. De terugkeer van de langgeblesseerde en o zo waardevolle Stefan de Vrij is daarbij een grote meevaller. Samen met de talentvolle verdedigende aankopen Bastos, Wallace, Jordan Lukaku en de opgeleefde Wesley Hoedt verkeert de nieuwe trainer ineens in een luxesituatie. Als op de valreep ook de gewenste aanvallende versterking Ciro Immobile van Sevilla wordt gekocht heeft Inzaghi ook zijn garantie voor doelpunten in huis en is zijn team klaar voor de Serie A.

Naam en faam

Daarin is Lazio in de eerste maanden een frisse, aanvallende verrassing dat zich met doelpunten van goalgetter Immobile en supertalenten Keita, Anderson en Milinkovic een keurige plek in de top van de ranglijst verwerft. Opvallend is ook dat Inzaghi bij het maken van zijn keuzes niet kijkt naar naam en faam. Veelvuldig geeft hij de voor hem bekende jeugdspelers Murgia, Palombi en Cataldi speeltijd en blijven duurdere aankopen als  Kishna, Leitner, Djordjevic en Luis Alberto op de bank zitten. ,,Status en leeftijden zijn niet belangrijk. Ik kijk puur naar de geboden kwaliteit tijdens trainingen en wedstrijden om mijn team samen te stellen”, zegt de jonge trainer daarover.

Hoofd en hart

Eén ding valt zijn Lazio echter wel te verwijten: alle duels met de andere topclubs Juventus, Milan en het gehate Roma gaan stuk voor stuk op naïeve wijze verloren. Daarop besluit de trainer voor de uitwedstrijd tegen Napoli over te stappen op het compactere 3-5-2. Het werkt, want zijn elftal blijft tegen de vlot combinerende thuisploeg van Sarri uitstekend op de been (1-1). Het blijkt dé succesformule van Inzaghi. Kleinere clubs worden in de competitie nog steeds dikwijls met grote cijfers naar huis gestuurd door middel van fraai aanvallend voetbal in een 4-3-3-formatie. En vanaf dat moment komt Lazio met deze nieuwe alternatieve tactiek ook tegen de grote clubs in Italië sterk voor de dag. Door uiterst gedisciplineerd, maar met het mes tussen de tanden te spelen. Grinta, testa e cuore. Strijd, vanuit het hoofd en met het hart. De eerste die daar aan moet geloven is Roma. De Derby della Capitale winnen is voor het blauwwitte deel van Rome de afgelopen jaren een grote frustratie geworden sinds de bezworen vijand is handen is gekomen van miljonairs uit Amerika. In de heenwedstrijd in de halve finale van de Coppa Italia begin februari speelt Lazio echter de pannen van het dak en staat het al met één been in de finale dankzij treffers van Milinkovic en Immobile (2-0). ,,We speelden de perfecte wedstrijd met de juiste afstemming tussen het hoofd en het hart, zoals ik mijn team graag zie”, zegt een euforische Inzaghi na afloop.

Ideaal uithangbord

Het past volledig in de karakterschets van de 41-jarige Italiaan. Welbespraakt, strak in pak en met een eeuwige jongensachtig uiterlijk is hij het ideale uithangbord richting zijn spelers en de media. Daar bovenop weet hij ook zijn vurig, meelevende kant tijdens trainingen en wedstrijden over te brengen op zijn selectie. Het lichtend voorbeeld is de 1-2 die Immobile maakte in de return van de halve finale tegen Roma (3-2 verlies). Terwijl de spits alleen op het doel afstevent rent Inzaghi, op televisie onderin beeld zichtbaar, tientallen meters mee langs de zijlijn. Alsof hij zelf de keeper van Roma moet passeren. Als de treffer onderaan de curva wordt gevierd meldt ook Inzaghi zich als één van de eersten in het feestgedruis. Dergelijke taferelen maken hem in één klap ongekend populair bij de fans. ,,Het is een supporter langs het veld. Zij zien in hem hun bloedeigen zelf”, zo luiden de positieve kritieken van de Italiaanse voetbalkranten. Diezelfde supporters durven met de in Piacenza geboren Inzaghi sinds jaren ineens weer vol vertrouwen naar de derby toe te leven. Dat wordt nog maar eens bewezen tijdens de uitwedstrijd in de Serie A die vakkundig met 1-3 wordt gewonnen. Lazio eindigt dat seizoen uiteindelijk op een vijfde plek en moet in de finale van de Coppa Italia toch zijn meerdere erkennen in het oppermachtige en schier onverslaanbare Juventus (2-0). Het doet echter niks af aan het goede en vooral trotse gevoel op Formello.

Meesterzet

Ook als tijdens de transferzomer de jonge rijzende ster Keita Balde besluit voor een transfer naar Monaco te kiezen en Inzaghi zijn aanvoerder Lucas Biglia aan Milan verliest blijft hij ijzig kalm. Hoewel de verwachtingen ten opzichte van de andere topploegen rondom Lazio voorafgaand aan het nieuwe seizoen tot een nulpunt zijn gedaald puzzelt hij met de spelers die wel tot zijn beschikking zijn. Zo krijgt Luis Alberto, die in zijn eerste seizoen weinig potten heeft kunnen breken als buitenspeler, centraal op het middenveld een kans. Het blijkt een meesterzet. De Spanjaard bloeit met doelpunten en assists op die positie zowaar uit tot een nieuwe, excellerende sleutelspeler van het elftal dat ook onder Inzaghi’s tweede, doorgaans moeilijkere, jaar furore maakt. En ook op de extreme doelpuntenhonger van Ciro Immobile, de brille van gigant Milinkovic en de intercepties van De Vrij kan hij weer rekenen. Het bewijs is in het jonge voetbaljaar al geleverd met spectaculaire overwinningen voor de Supercup (2-3) en in de Serie A (1-2) op Juventus. Naast Roma exact die andere frustratie waar de club al jarenlang niet meer van wist te winnen.

Onbevreesd

Ondertussen werd in de Serie A ook het voor miljoenen gerenoveerde Milan met Biglia in de gelederen van de mat gespeeld (4-1). Het is typerend dat over de onmisbaar geachte Argentijnse middenvelder in Rome allang niet meer wordt gesproken. Hetzelfde geldt voor Keita, Candreva en alle andere sterren die de subtopper de laatste jaren kwijtraakte. En ook komende transferperiodes ongetwijfeld nog gaat verliezen. Nee, in Rome durven de lichtblauwen aan hand van Simone Inzaghi vooral vooruit te kijken, onbevreesd voor iedere tegenstander. ,,Met een matige transferzomer achter de rug kunnen de prestaties van Lazio volledig op het conto van Inzaghi worden geschreven. Het is bijzonder knap dat hij er vergeleken met zwaar versterkte clubs als Inter, Roma en Milan keer op keer wel het maximale weet uit te halen”, zo jubelt de Italiaanse media. Allesbehalve het stempel ‘kleine jongen’ dat een jaar geleden aan hem hing. ,,De Inzaghi-trein dendert door. Hij is als trainer de grote belofte voor de toekomst in Italië.”